Frustraties over slecht management Northwest

De staking bij Northwest Airlines vormt de culminatie van veel ongenoegen over de Amerikaanse KLM-partner. “Mensen die Northwest leiden hebben een hotelachtergrond en zijn hier toevallig terechtgekomen.”

NEW YORK, 3 SEPT. De 6.173 piloten van Northwest Airlines, vertegenwoordigd door de vakbond ALPA (Air Line Pilots Association), en het management staan nog steeds ver uit elkaar. Ook gisteren, op de vijfde dag van de staking, ontstond er niet meer zicht op toenadering.

De piloten zijn zeer bitter over de houding van de bedrijfsleiding. Het conflict gaat niet alleen over salarissen. Terwijl de salariëring bij Northwest achterblijft bij die van andere Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen, wil Northwest ook nog eens meer werk uitbesteden. Een belangrijk strijdpunt is dan ook behoud van banen en de zekerheid dat vluchten niet uitbesteed gaan worden aan regionale maatschappijen ten koste van pilotenbanen bij Northwest. De industrienorm is dat 9 procent mag worden uitbesteed, het management wil 15 procent. “Dan mogen wij opeens wel boven de industrienorm zitten”, zegt Dean Smith, piloot en woordvoerder van de ALPA.

Veel piloten vinden dat werknemers binnen Northwest als kleine kinderen worden behandeld. “Wij zijn allemaal zeer teleurgesteld dat het tot een staking is gekomen”, aldus een piloot die anoniem moet blijven. Als hij met naam wordt geciteerd, heeft Northwest het recht hem te ontslaan, omdat hij niet officieel op een woordvoerderslijst voor de vakbond staat.

Het gros van de piloten vindt dat het bedrijf zeer slecht wordt geleid. Ze vinden het bijvoorbeeld zeer slordig dat er enerzijds vaak overboekingen zijn en anderzijds vaak vluchten worden afgelast en de passagiers op een andere vlucht worden gezet. De anonieme piloot geeft het voorbeeld van twintig passagiers die niet meer met een vlucht naar Honoloeloe mee konden, elk duizend dollar kregen en op een latere vlucht werden gezet. “Als je naar het vliegveld wil om de loterij te winnen kan dat, als je ergens heen wil lukt dat niet.”

Dean Smith (44) werkt al dertien jaar bij Northwest en heeft de buy-out van 1988 meegemaakt, de crisis van 1993 en de goede jaren daarna. Hij woont in Minneapolis, is getrouwd met een stewardess en heeft drie kinderen. Hij vliegt als co-piloot op Tokio en Amsterdam. “Wij werken graag met KLM-mensen en voelen ons ook verwant met hen”, zegt Smith. “Zij zijn er ook voor de lange termijn. Ze zijn net als wij getrouwd met de maatschappij. De managers die Northwest leiden, zijn mensen met een hotelachtergrond. Ze zijn toevallig bij Northwest terechtgekomen. Ze betalen zichzelf het beste van de luchtvaartindustrie, maar ze weten niet hoe ze een luchtvaartmaatschappij moeten leiden.”

In 1989 kocht een groep beleggers, onder wie Alfred Checchi, KLM, Gary Wilson en Frederic Malek Northwest uit voor 3,65 miljard dollar. Checchi, Wilson en Malek kenden elkaar van een gemeenschappelijk verleden bij de Marriott hotelketen. Ze zadelden Northwest op met de hoogste schuld van alle luchtvaartmaatschappijen om de overname te financieren. Het leidde enkele jaren geleden tijdens de volgende recessie in de VS bijna tot het bankroet van Northwest.

Smith wijst erop dat Northwest een aantal jaren geleden zeer hoog scoorde op het gebied van vliegschema's, dienstverlening en bagagebehandeling. Tegenwoordig staat Northwest onderaan. “Het zijn nog steeds dezelfde mensen die het werk doen maar het is het management dat is veranderd”, aldus Smith.

Behalve de pilotenbond is Northwest ook in onderhandeling met maar liefst vijf andere bonden, waarvan de twee grootste de International Association of Machinists (IAM) en de Teamsters zijn. Het gaat in deze om respectievelijk 25.000 technici en 6.500 stewardessen. Een geslaagde staking door de Northwest-piloten zou een precedent zijn. Smith denkt daarom dat het management zal proberen de pilotenbond te breken, zodat de andere bonden geïntimideerd raken en terugdeinsen voor een staking.

De piloten denken dat de bedrijfsleiding aanstuurt op een federale bemiddelingspoging. Het kan een jaar duren voordat daar resultaat uitkomt en dat past volgens de piloten in het straatje van Northwest. “Ze hopen altijd dat iemand anders hun uitkoopt”, zegt Smith. “Dat is de mentaliteit van mensen als Checchi, Wilson en Dasburg.”

Als het bedrijf vandaag met alle eisen van de piloten zou instemmen, dan blijft volgens de piloten een aantal verwijten overeind, met name op het gebied van organisatie en management. “Er zal een periode van wederopbouw moeten komen”, zegt Smith. “Misschien moet de huidige leiding maar opstappen. Er zijn ook al vage geruchten dat dat zal gebeuren. Dat zou goed zijn. Wij willen niet dat deze maatschappij failliet gaat, dit is ons bedrijf.”