Krajicek favoriet met tijdbom in lichaam

NEW YORK, 2 SEPT. Met een tijdbom in zijn lichaam danst Richard Krajicek door de US Open. Zo lang mogelijk wenst de 26-jarige Hagenaar de noodzakelijke operatie aan zijn linkerknie uit te stellen om het tennisseizoen in november eventueel te kunnen besluiten met een optreden op het WK in Hannover. Als hij dan pas onder het mes gaat, komt zijn deelname aan de Australian Open in gevaar. Maar zolang de gekwetste meniscus niet protesteert, geldt Krajicek zelfs volgens Pete Sampras als één van de favorieten op Flushing Meadows.

Gisteravond trof de nummer 5 van de ATP-ranking in Arnaud Clement een ideale sparringpartner. De pas 20-jarige Fransman had Krajicek vorig jaar tijdens het indoortoernooi in Wenen nog ernstig in verlegenheid gebracht en dit seizoen had Clement zelfs het complete Nederlandse Davis-Cupteam verslagen. Op de hardcourtbaan in New York was Clement echter volslagen kansloos tegen de gretige Krajicek, die het karwei in vijf kwartier afraffelde en in drie sets (6-3, 6-1 en 6-1) slechts vijf games afstond. “Ik stond in Wenen tegen Clement een set en een break achter”, herinnerde Krajicek zich. “Maar ik wist ook dat zijn repertoire snel uit elkaar kan vallen.”

Een mooiere routineklus bij zijn aftrap op de US Open had Krajicek zich niet kunnen wensen. Hij verspilde geen onnodige energie en kan zich in alle rust voorbereiden op zijn ontmoeting met Alex O'Brien, de voormalige universiteitskampioen van Amerika die alleen tegen Krajicek de schroom van zich af lijkt te werpen. “Een vreemd geval”, noemde de Wimbledon-kampioen van 1996 zijn volgende opponent. “Die jongen trok zich zelfs terug voor de laatste ronde van het kwalificatietoernooi in Toronto, omdat hij zijn zenuwen niet in bedwang had. O'Brien schijnt slecht tegen de spanning te kunnen. Maar als tegen mij speelt, heeft hij blijkbaar nergens last van, want ik heb al twee keer van hem verloren.”

Maar als zijn knieën het goed vinden, hoeft het grandslamtoernooi in New York voor Krajicek door de gunstige loting pas echt te beginnen in de vierde ronde. Haptonoom Jan Naaktgeboren fungeert dagelijks als de monteur die de onderhoudsbeurten voor het gecompliceerde lichaam van Krajicek verzorgt. Zijn voortreffelijke partij tegen Clement vormt echter geen garantie voor een onbezorgd vervolg van de US Open. Sinds de nummer 1 van Nederland op Wimbledon ook zijn rechterknie blesseerde in de partij tegen Wayne Ferreira sukkelt Krajicek met twee kwetsbare gewrichten.

Zijn diagnose: “Aanvankelijk vreesde ik acht weken uit de roulatie te zijn, omdat bloed in mijn rechterknie werd aangetroffen. Maar juist in die knie bleek de schade mee te vallen. In mijn andere knie zit de meniscus los. Die kan Naaktgeboren weer op de juiste plaats zetten als hij onverhoopt begint te schuiven. Ik hoop het tot het einde van het seizoen te redden. Ik loop nog niet op één been. Ik moet dus in staat zijn de Davis Cupwedstrijd tegen Ecuador te spelen en het vervolgens tot en met het WK volhouden.”

Mocht Krajicek zich niet plaatsen voor de beste acht spelers van 1998 dan laat hij zich meteen opereren. “In dat geval speel ik zeker op de Australian Open.” Anders moeten de knieën het nog even volhouden en wordt zijn revalidatie een race tegen de klok als Krajicek inderdaad naar Melbourne wil. Aan speculaties wenst hij zich echter niet over te geven. “Als ik nu moet worden geopereerd, is het seizoen meteen voorbij. Ik probeer zo min mogelijk te denken aan die blessure. Als ik me onzeker voel, wrijf ik onbewust over mijn knieën. Alsof ik daarmee de pijn kan verdrijven. Daar heb ik nu geen last van. Ik voel me goed, al was ik zelf ook verrast door mijn goede resultaten na Wimbledon.”

De angst voor een vervroegd afscheid van het seizoen na zijn knieblessure bleek aanvankelijk sterker dan de frustratie over zijn uitschakeling in de bloedstollende halve finale tegen Ivanisevic, die Krajicek met 15-13 in de vijfde set versloeg. “Goran had het na zijn nederlaag in de finale tegen Sampras uiteindelijk moeilijker dan ik”, zei Krajicek met een ironische glimlach. Genoegdoening putte de Nederlander uit de krankzinnige tie-break van de beslissende set tegen Tim Henman in het toernooi in New Haven, toen hij maar liefst acht matchpoints overleefde.

Daarvoor had Krajicek al de finale van de Canadian Open bereikt na overwinningen op onder anderen Kafelnikov en Agassi en evenaarde hij zijn beste klassering ooit (vijfde) op de wereldranglijst. Zuinigjes analyseerde Krajicek echter zijn kansen op de US Open. Had hij maar het 'goddelijke topsportlijf' van Paul Haarhuis waar ook Sjeng Schalken zo jaloers op is. De 32-jarige Brabander kwam als herboren uit Boston, waar hij pas in de finale moest buigen voor zijn oude kwelgeest Michael Chang.

Gisteren etaleerde Haarhuis zijn topvorm in het duel met Julian Alonso, in het circuit beter bekend als het vriendje van Martina Hingis. In drie sets (6-4, 6-3 en 6-2) degradeerde Haarhuis de jonge Spanjaard tot een figurant. “Verschillende jonge spelers kregen gisteren door de hitte last van kramp”, zei Haarhuis. “Ze moesten liters van die vreemde sportdrankjes drinken. Ik ben gelukkig topfit. Mij wacht nu een hels karwei tegen de Argentijn Canas. Het verontrust mij dat ik niets van die jongen weet. Maar ik hoop vurig dat ik in derde ronde tegen Ivanisevic mag spelen. Hij noemde Woodforde een oude man, die maar beter kon stoppen. Mark is net zo oud als ik. Het is een inspirerende gedachte Ivanisevic te tonen wat een oude man nog in zijn mars kan hebben.”

Het mannentoernooi raakte afgelopen nacht bijna zijn titelverdediger en de finalist van vorig jaar kwijt. Patrick Rafter tolde in de derde set tegen Hicham Arazi als een murw gebeukte bokser op zijn benen. Maar de flamboyante Marokkaan - op de Dutch Open nog gediskwalificeerd omdat hij een set opzichtig weggaf - verzuimde op 3-3 in de derde reeks twee breakpoints te benutten. Rafter redde zich vervolgens in vijf bedrijven (4-6, 4-6, 6-3, 6-3 en 6-1), al mocht de Australiër niet mopperen na enkele dubieuze beslissingen van de umpire in het nadeel van Arazi.

Greg Rusedski, als zesde geplaatst, verloor vorig jaar in de finale van de US Open van Rafter. Gisteren wankelde de Britse service en volleyspecialist al in de eerste ronde tegen Wayne Ferreira. De Zuid-Afrikaan verspeelde twee matchpoints in de vierde set en Rusedski won het zenuwslopende gevecht in vijf sets: 4-6, 7-6, 5-7, 7-6 en 6-4.