Ballon belemmert vliegverkeer Canada

LONDEN, 31 AUG. Een enorme ballon die gebruikt is om ozonhoeveelheden te meten boven de Canadese prairies, heeft voor grote vertragingen gezorgd in het transatlantische luchtverkeer. De ruim honderd meter hoge, met helium gevulde ballon reageerde niet op het commando de meetapparatuur los te laten en zichzelf te vernietigen toen de metingen waren gedaan. Daardoor dreef de ballon met een snelheid van 80 tot 100 kilometer per uur naar de drukke luchtroutes in het oosten van Canada.

Daar moesten vluchten worden omgeleid, terwijl op verschillende vliegvelden toestellen aan de grond werden gehouden. Een toestel van British Airways moest ruim drie uur wachten voordat het toestemming kreeg op te stijgen. De Canadese luchtmacht spoorde de ballon op en probeerde het gevaarte neer te schieten met boordkanonnen van twee gevechtsvliegtuigen. Volgens de Canadese luchtmacht zijn zeker 1000 kogels op het gevaarte afgevuurd, zonder succes. De luchtmachtstaf zag ervan af raketten te gebruiken tegen de ballon, wegens de hoge kosten van de geleide wapens. Een raket kost ruim 100.000 dollar.

De ballon verliet gisteren in de loop van de middag het Canadese luchtruim boven de Atlantische Oceaan, dreef enige tijd in het Britse luchtruim en verdween vervolgens richting IJsland, waar hij buiten het bereik van radarschermen raakte. Volgens de IJslandse autoriteiten drijft de ballon op zes kilometer hoogte met een snelheid van zo'n 80 kilometer per uur.

De ballon zou vanmorgen het luchtruim van Noorwegen binnentrekken, naar verwachting ten zuidwesten van Spitsbergen. Noorse commerciële luchtvaartmaatschappijen hebben verscheidene vluchtroutes gewijzigd om botsingen te voorkomen. Volgens luchtvaartautoriteiten houdt de ballon, die zonder lucht ongeveer vijf voetbalvelden groot is, het nog een paar dagen vol in de lucht. De Noorse luchtmacht is vooralsnog niet van plan in actie te komen.

Canadese wetenschappers in Saskatoon, waar de luchtballon vertrok, toonden zich ontsteld over de weigering van het zelfvernietigingsmechanisme van de ballon en hadden er geen verklaring voor. (Reuters, AFP, AP)