Schumacher nadert na triomf Hakkinen

BOEDAPEST, 17 AUG. Vol vertrouwen ziet Michael Schumacher de Grote Prijs van België tegemoet. Met zijn overwinning op de Hungaroring bij Boedapest in de GP van Hongarije verkleinde hij twee weken voor de race in Spa zijn achterstand in de strijd om het wereldkampioenschap op koploper Mika Hakkinen, die met een “onhandelbare” wagen in de tweede helft van de race zesde werd, tot een verwaarloosbaar aantal van zeven punten.

“Pole position is niet zo belangrijk”, zei Schumacher na de kwalificatietraining, waarin Hakkinen de snelste was, gevolgd door zijn ploeggenoot David Coulthard en Schumacher als nummer drie. “Het gaat om de race en ik denk dat het wel gaat lukken.” Hij had geen woord te veel gezegd.

Schumacher boekte in Hongarije een van zijn mooiste overwinningen. Als enige van de 21 coureurs - Rosset slaagde er voor de vierde keer niet in zich te kwalificeren - was de Duitser als enige vertrokken met een strategie die gebaseerd was op drie pitstops, steeds met minder brandstof dus met een lichtere wagen.

Toen Hakkinen van pole position vertrok en al meteen een gaatje sloeg met Coulthard en Schumacher, dacht de Ferrari-coureur dat zijn team met drie stops verkeerd had gegokt. “Die strategie leek op dat moment de verkeerde te zijn. Ik dacht dat ik in de problemen zat.” Het pakte anders uit. Het lukte Schumacher dankzij kortere pitstops dan Coulthard in tweede positie te komen. De jacht op Hakkinen was nu pas echt geopend. “De laatste zestig ronden leken wel op één lange kwalificatietraining”, zei Schumacher.

Toen Hakkinen voor zijn tweede en laatste stop de pits binnenreed, ging het mis voor de Fin. Zijn Mercedes vertoonde besturingsproblemen, die na de bandenwissel alleen maar ernstiger werden. Voordat de Fin de baan weer opkwam, had Schumacher de leiding overgenomen. Door een combinatie van subliem rijden en het geluk dat Hakkinen met mechanische problemen worstelde, hield Schumacher de hoop op zijn derde wereldtitel en Ferrari's eerste sinds 1979 levend.

Jacques Villeneuve werd voor de tweede achtereenvolgende keer derde, Jos Verstappen eindigde als dertiende. Zijn teamgenoot Barrichello viel uit. Hakkinen leidt in de stand om het WK met 77 punten, voor Schumacher (70), Coulthard (48), Irvine (32) en Villeneuve (20).

Met nog vier races is de strijd om de wereldtitel allerminst beslist. Het circuit van Spa is weliswaar in het voordeel van de snellere Mercedessen van Hakkinen en Coulthard, maar Schumacher kan bogen op een psychologisch voordeel; de 29-jarige Duitser won vier keer in de Ardennen. Zijn eerste zege boekte hij op Spa, in 1992 in een Jordan Ford.