Ballonvaarder Fossett strandt in zwaar onweer

SYDNEY, 17 AUG. De Amerikaanse miljonair Steve Fossett is voor de vierde keer gestrand tijdens een poging als eerste ballonvaarder zonder onderbreking rond de wereld te vliegen. Gisteravond kwam hij tijdens een onweersbui op ongeveer 800 kilometer van de Australische oostkust in de Stille Oceaan terecht.

Gisteravond verloren Fossetts begeleiders in de Verenigde Staten het radiocontact dat zij met hem onderhielden. Kort daarna kregen zij een signaal van een noodzender, die automatisch posities doorgeeft bij calamiteiten. Een Frans patrouillevliegtuig, afkomstig uit Nieuw-Caledonië, maakte daarna contact met Fossett, die in een rubbervlot naast zijn capsule zat. Een vliegtuig van de Australische marine dropte daarna levensmiddelen bij Fossett. Een aantal schepen is naar hem onderweg, waaronder een hospitaalschip van de Nieuw Zeelandse marine. Een woordvoerder van het Australische ministerie van Defensie zei dat de schepen de ballonvaarder niet voor het donker zouden bereiken. Ze wachten volgens hem liever tot het eerste licht morgenochtend om zonder risico's door het niet volledig in kaart gebrachte doolhof van rotsen en riffen bij de Salomons-Eilanden te varen.

De Australische schipper Laurie Piper van de kleine tweemaster Atlanta zei niet van plan te zijn te wachten. Piper, op weg naar Australië na een zeiltocht van vijf jaar rond de wereld, zegt ter plaatse zeer goed bekend te zijn.

Fossett (54) had ongeveer 24.460 kilometer afgelegd toen hij neerstortte. In een gespek met Australische media zei Fossett dat zijn ballon in een zwaar onweer was gescheurd.

De capsule waarin hij zat maakte een val van bijna meer dan 8 kilometer. Fossett brak afgelopen zaterdag zijn vorige record (uit januari vorig jaar) door verder te komen dan 16.673,81 kilometer. (Reuter, AFP)