Sportinformatie blijkt goudmijn voor Infostrada

De Tour van 1919 heeft het hoogste percentage uitvallers: 84,1 procent. Sparta won 26 augustus 1981 voor het laatst van Feyenoord in de Kuip. In dertig jaar tijd is het wereldrecord op de 100 meter met 0,11 seconden verbeterd. Met dergelijke eenvoudige gegevens verdienen vijfendertig mensen bij Infostrada in Nieuwegein hun geld. Het bedrijf is gespecialiseerd in databases, statistieken, multimedia en infografics - allemaal op het gebied van sport.

Directeur en oprichter Philip Hennemann (37): “We leveren achtergrondinformatie aan journalisten - kranten, tijdschriften en televisiezenders kunnen abonnementen op onze dienstverlening nemen. Ons journalistieke handboek voor de Winterspelen in Nagano met statistische gegevens over alle sporten is verkocht in vijftig landen. En we ontwikkelen voor de consumentenmarkt cd-roms en Internetsites, bijvoorbeeld over de KPN-Telecompetitie en binnenkort de officiële Johan Cruijff-site.”

De combinatie statistieken, sport en elektronische media bestaat in de Verenigde Staten al langer. Statistieken hebben daar in de sportverslaggeving altijd al een belangrijke rol gespeeld. De komst van de elektronische media maakte het mogelijk om op de enorme hoeveelheid sportdata (wedstrijd- resultaten, gegevens over teams en spelers) snel en goedkoop analyses los te laten en die beschikbaar te stellen aan een groot publiek, zowel professionals als consumenten. Bedrijven als ESPN, de Amerikaanse sportzender, en Microsoft gebruiken inmiddels de elektronische media volop voor het verslaan van alle facetten van de vier belangrijkste Amerikaanse sporten: honkbal, American football, ijshockey en basketbal.

“Die vier sporten zijn het domein van de Amerikanen. Maar met de olympische sporten, wielrennen en voetbal, de belangrijkste sport in de rest van de wereld, doen ze niks”, zegt Hennemann. “Daar liggen voor ons de kansen, want in Europa, Zuid-Amerika en Azië bestaan nog nauwelijks sportdata-bedrijven.”

Hennemann was vroeger niet zo'n jongetje dat bij het schaatsen de rondetijden zat mee te schrijven. Tijdens zijn studie medicijnen speelde hij wel met enkele vrienden een Tour-spel. Inleg vijfentwintig gulden. Het spel ging ook door toen hij na zijn doctoraal met zijn studie was gestopt en zich bij IBM tot consultant had laten omscholen. Voor het gemak liet hij voor hun Tour-spel een administratieprogramma schrijven. Daarna leek het hem wel leuk voor zijn spelgenoten als zij ook een programmaatje kregen met wat foto's en historische feiten erbij.

Van het een kwam het ander. Naast zijn werk begon hij met een IBM-collega een bedrijfje (Expert Sporting Software), dat de Ronde van Frankrijk 1995-disk ontwikkelde. Twee- tot drieduizend lezers van het Algemeen Dagblad, de Wielerrevue en Sport International profiteerden van de 'lezersaanbieding' en bestelden de disk. Dit succesje was weer een opstapje voor Teammaster, het fantasy league-game van het AD, waarbij lezers een eigen voetbalteam samenstellen. “We rekenden op vijfduizend deelnemers. Het werden er ongeveer honderdduizend”, zegt Hennemann.

Toen was het tijd voor een pas op de plaats. Hennemann ging eens goed over zijn toekomst nadenken en besloot dat hij uitgekeken was op zijn werk als consultant. “Ik wilde wel eens zelf in de modder staan.” November '95 richtte hij Infostrada op.

Het beginkapitaal bestond uit de veertigduizend gulden die nodig waren om de bv op te richten en geld dat investeerders een jaar later beschikbaar stelden - 'Banken geven pas geld als het niet meer nodig is'. Het was niet de minste waarmee Hennemann een vuistdik contract sloot: Teleworld, eigendom van Philips en KPN Multimedia. Maar al na vijf maanden, na het echec van Sport 7 en een herbezinning op de kernactiviteiten bij de moederbedrijven, trokken de investeerders zich weer terug en moest Hennemann opnieuw beginnen. Hij klopte aan bij Willem van Kooten, die hem indertijd al had gezegd dat hij nooit met Philips en KPN in zee had moeten gaan. “Ik belde hem vrijdagmiddag”, weet Hennemann nog. “Maandag zat ik bij hem op kantoor, vrijdag tekenden we het contract. Een A-4-tje.”

Een geldschieter als Van Kooten had Hennemann hard nodig om de basis van het bedrijf, de database, op te bouwen. Inmiddels beschikt zijn bedrijf over gigabytes aan data (onder andere meer dan 50.000 sportersprofielen, meer dan 500.000 wedstrijdresultaten) en ruim 200.000 foto's en 15.000 sportboeken en -tijdschriftbanden.

Veel van deze gegevens zijn afkomstig uit een met zorg opgebouwd netwerk van hobbyisten, die jarenlang gegevens over hun favoriete sport hebben bijgehouden. “Beter en preciezer dan sportbonden en sportbladen, want voor hen is iets als het verzamelen van geboortedata van sporters een levensmissie”, meent Hennemann.

Infostrada heeft tot nu toe zes archieven overgenomen, waarvan dat van voetbalstatisticus John Frederikstadt een van de bekendste is. Hennemann noemt geen bedragen, hij wil alleen kwijt dat er geen sprake is van 'snelle deals'. Frederikstadt bijvoorbeeld is de laatste twee jaar voor zijn pensioen in dienst van het bedrijf gekomen. De overgenomen archieven zijn nog lang niet allemaal gedigitaliseerd. Een index zorgt voorlopig voor de ontsluiting. Zodra iets uit de papieren archieven nodig is, wordt het ook opgeslagen in het elektronische archief.

Het verzamelen en opslaan van de gegevens is verder een continu proces. Videorecorders nemen de beelden op van alle Europese voetbalcompetities die via schotelantennes binnenkomen. Verder volgt het bedrijf nu al de prestaties van 25.000 potentiële deelnemers aan de Olympische Spelen van Sydney, om indien nodig snel de historische gegevens van de uiteindelijke 10.000 deelnemers paraat te hebben. Bijvoorbeeld voor een Olympisch handboek voor de journalisten.

“De gesprekken met het organisatiecomité van Sydney zijn nog in de verkennende fase”, zegt Hennemann. Hij vindt zichzelf als electronic publisher flexibeler dan de traditionele uitgevers. Er zijn wel meer bedrijven die sport-cd-roms uitgeven, zegt hij, zoals Davilex of Easydisk, maar ook zij concentreren zich op het product. De totstandkoming van hun product is met iedere nieuwe uitgave een proces dat van voren af aan begint. Het continu verzamelen van gegevens zoals Infostrada doet, maakt het mogelijk die gegevens op ieder moment in de gewenste vorm uit te geven: in een boek, op cd-rom of op een Internet-site. En ook nog in verschillende talen.

Nu de basis is gelegd en de grootste investeringen zijn gedaan, is het in zijn bedrijfstak zo dat de kosten een steeds kleiner deel van de omzet zullen vergen. “Bij Lexis Nexus lag de verhouding na de opbouw op 3:10”, zegt Hennemann. Infostrada heeft dit jaar een omzet van twee miljoen gulden. “Vijf keer zoveel als vorig jaar.” En dat zal voorlopig zo doorgaan, hoopt en verwacht hij, want echte concurrentie is er nog niet. Hij weet van een bedrijf in Duitsland, maar dat concentreert zich op de Bundesliga. Hij merkt dat de stemmen die zeiden dat het stom was om een goede baan bij IBM op te geven, beginnen te verstommen.

Nu denken ze dat hij mazzel heeft gehad en het maar makkelijk heeft. “Maar het is bloed, zweet en tranen.” Hij kijkt even naar de honkbalbal naast zijn bureau. Gesigneerd door de befaamde catcher 'Yogi' Berra, die in de Verenigde Staten befaamd is om zijn 'Cruijffiaanse' uitspraken. Op Hennemanns bal staat: 'Ninety percent of the game is half mental'