'Ergste moet nog komen'; Stad Wuhan is voorlopig gespaard

WUHAN, 11 AUG. De hoogwaterpiek in de Yangtze-rivier die gisteren de miljoenenstad Wuhan in centraal-China bereikte is gisteren enkele decimeters onder het kritieke punt gebleven. Hoewel Wuhan voorlopig gespaard bleef voor overstromingen zei een woordvoerder van de regering dat “het ergste nog moet komen”.

Stroomafwaarts bedreigt het water van de Yangtze nu de stad Jiujiang in de provincie Jiangxi. Grote bressen in de dijken bij deze stad van een half miljoen inwoners zijn weliswaar provisorisch opgevuld, maar de laaggelegen delen van Jiujiang blijven onder water staan, aldus een medewerker van de dijkcontrole ter plekke.

Stroomopwaarts van Wuhan werden gisteren en vandaag opnieuw duizenden mensen gedwongen te evacueren doordat zware regenval in de zuidwestelijke provincie Sichuan het water van de Yangtze-rivier deed stijgen. Een nieuwe piek in het peil van de Yangtze en de zijrivieren kan in de provincies Hubei, Jiangxi en Hunan de komende dagen opnieuw overstromingen veroorzaken, zo waarschuwen de Chinese autoriteiten.

De overstromingen van de laatste weken hebben al miljoenen mensen dakloos gemaakt. Volgens cijfers van de Chinese regering zijn meer dan tweeduizend mensen verdronken, maar volgens schattingen van waarnemers in de getroffen regio's ligt het dodental beduidend hoger. In totaal staat volgens de regering 21,5 miljoen hectare land onder water. Een kwart miljard Chinezen is direct getroffen door de overstromingen.

De overstromingen overtreffen daarmee de grootste watersnood uit de moderne Chinese geschiedenis, in 1954, aldus een regerinswoordvoerder. Weliswaar kwamen toen 30.000 mensen om het leven, het getroffen gebied was toen veel kleiner. Bij de overstromingen van deze zomer zijn in centraal-China tot nu toe ongeveer achttien miljoen huizen door het water vernietigd of beschadigd. Veertien miljoen mensen zijn uit hun huizen verdreven. De schade werd volgens de laatste officiële schatting, in juli, al geschat op bijna vijf miljard dollar.

Terwijl het water de afgelopen dagen enkele centimeters zakte als gevolg van het opblazen van dijken en de inundatie van grote stukken land in het westelijk deel van de provincie Hubei, grepen vrijwilligers en soldaten de pauze aan om verzwakte, oude dijken op te hogen en nieuwe zandzakken aan te voeren. Veel dijken zijn ernstig verzwakt door de aanhoudende druk van het water.

Volgens de Chinese autoriteiten blijft het waterpeil in de getroffen regio's nog wekenlang op een “gevaarlijk niveau”. Niet uitesloten wordt dat de komende dagen opnieuw dijken moeten worden opgeblazen om het waterpeil van de rivieren te verlagen. Afgelopen weekeinde werden een kleine tweehonderdduizend boeren in het westen van Hubei gedwongen te evacueren toen verschillende dijken met dynamiet werden opgeblazen om het waterpeil te verlagen.

Intussen wordt een eerste zending van tenten, dekens en watercontainers in het getroffen gebied verwacht. Het transport heeft plaats in een vrachtvliegtuig van de Amerikaanse luchtmacht, zo maakte de Amerikaanse ambassadeur in China, James Sasser, bekend. Washington heeft ook een half miljoen gulden aangeboden om hulpoperaties van het Rode Kruis te financieren.

In Peking zijn bussen geplaatst waarin inwoners van de Chinese hoofdstad geld voor hulp aan de bestrijding van de watersnood kunnen storten. Ook zijn in Peking speciale telefoonnummers opengesteld waar tenten en voedsel voor de slachtoffers kunnen worden aangeboden.