Dutch Open pronkt met hartpatiënt

AMSTERDAM, 10 AUG. Drie overwinningen behaalde Magnus Norman dit weekeinde bij de Open Nederlandse tenniskampioenschappen in Amsterdam en de vraag die zich na afloop opdrong was welke van de drie het zwaarst woog. Zelf hield de 22-jarige Zweed het gisteren op de laatste, goed voor de eindzege op het rode gravel van het Amstelpark. “Misschien wel de mooiste uit mijn carrière”, mijmerde Norman na zijn overwinning op Richard Fromberg (6-3, 6-3, 2-6 en 6-4).

Overtuigend klonken die woorden niet. Norman kwam zaterdag met de schrik vrij in zijn halve finale tegen Mariano Zabaleta toen hij tegen het einde van de eerste set bevangen werd door de hitte. Hij klaagde over duizelingen en greep herhaaldelijk met een pijnlijke grimas naar de borststreek. Even vreesde Norman andermaal het slachtoffer te zijn van hartritmestoornissen, een kwaal die hem al vaker parten speelde in zijn tennisloopbaan. “Een beetje bang was ik wel, gelet op mijn medische geschiedenis”, erkende hij een dag later.

Om aan alle onzekerheid een einde te maken vroeg Norman een medische time out aan en liet hij toernooi-arts Babette Pluim opdraven. Norman wordt normaal gesproken bijgestaan door een privé-fysiotherapeut (Totte Karstr/om), maar laatstgenoemde vertrok donderdag richting Zweden om getuige te zijn van een huwelijk. Nadat zowel zijn pols- als zijn hartslag geen onregelmatigheden vertoonde, gaf Pluim toestemming de partij te hervatten, die Norman vervolgens probleemloos op zijn naam schreef.

Norman heeft een aangeboren hartafwijking. Een extra zenuw nabij de hartstreek zorgt ervoor dat zijn hartslag bij extreme inspanningen onregelmatigheden kan gaan vertonen. Vorig jaar op Wimbledon bijvoorbeeld moest de jonge Zweed in een zenuwslopende vijfsetter met Goran Ivanisevic ook al de dokter laten komen.

Om te voorkomen dat zijn veelbelovende profcarrière in de knop gebroken zou worden, besloot Norman in december tot een operatie. Daarbij werd via de lies en de linkerarm een buis zijn lichaam binnengebracht, waarna artsen in Göteborg de bewuste zenuw wegbrandden. Na afloop kreeg Norman de verzekering dat hij voortaan geen hinder meer zou ondervinden van eventuele hartritmestoornissen. Toch bleef de angst, zoals hij zaterdag bekende. “Wat de artsen ook zeggen, ik ben altijd ongerust.”

Bedwelmd door het succes van de tweede toernooizege uit zijn prille loopbaan klonk Norman gisteren aanzienlijk minder ernstig. Zijn inzinking van een dag eerder deed hij af als een wrede speling van het lot. “Het was de warmte, meer niet. In de tweede set voelde ik mij gisteren al stukken beter. Na afloop heb ik zeven liter water gedronken. Vandaag had ik nergens last van en waren mijn gedachten slechts gericht op winnen.”

Niet iedereen binnen het tenniscircuit is op de hoogte van zijn kwaal, zoals zaterdag bleek toen Zabaleta vermoedde dat Norman een toneelstukje opvoerde. Tot vermaak van het al even onwetende publiek imiteerde de Argentijn zijn oppononent door opzichtig naar zijn hartstreek te grijpen. Pas ver na afloop besefte de voormalige wereldkampioen bij de junioren vermoedelijk hoe smakeloos zijn act was geweest.

Ook Norman kon weinig waardering opbrengen voor de acteerkunsten van Zabaleta, al was hij een dag later opvallend mild gestemd toen het gedrag van de Argentijnse komediant ter sprake kwam. “Misschien is het wel goed om er grappen over te maken, hoewel het voor mij bepaald geen grap was. Ik ging er niet beter door tennissen.”

Met Norman kreeg de 41ste editie van de Dutch Open volgens toernooidirecteur Piet van Eijsden een waardige winnaar. In de wandelgangen liet de voormalige topspeler zich vorige week ontvallen dat de naam Fromberg zou misstaan op de erelijst met eerdere winnaars. Zover kwam het ook niet, al verraste de 28-jarige Australiër door zaterdag de even sublieme als wispelturige Slowaak Karol Kucera, in drie stes te verschalken, 6-1, 6-7 en 6-4.

Tegen Norman was Fromberg, zoon van een Nederlandse emigrant, echter geen schim meer van de tennisser die een dag eerder de nummer één van de plaatsingslijst tot wanhoop dreef. De Tasmaan grossierde in onnodige fouten, bewoog als een dronken piloot over de baan en liet opnieuw zien over een wel zeer beperkt slagenarsenaal te beschikken. “Mentaal was ik dodelijk vermoeid”, zo luidde zijn excuus na afloop.

Die gemoedstoestand stond in schril contrast met de energieke geesteshouding die Norman naderhand aan de dag legde. Het feit dat Marcelo Rios vandaag opnieuw de eerste plaats op de wereldranglijst overnam van Pete Sampras, sterkte hem in de overtuiging dat de verhoudingen binnen de top gewijzigd zijn. Voor zichzelf ziet de huidige nummer 42 van de wereld binnen een paar jaar een rol weggelegd temidden van de mondiale toptien. “Want in tegenstelling tot sommige anderen ben ik namelijk wel fris in het hoofd.” Te hopen valt dat hij over zijn fysieke gestel hetzelfde kan zeggen.