Kucera doet tijden van coach Mecir herleven

AMSTERDAM, 7 AUG. Een publiekstrekker zal Karol Kucera nooit worden. Weinig tennissers beschikken over zo'n ragfijne touch als de 24-jarige Slowaak, maar Kucera ontbeert het charisma waaraan minder getalenteerde collega's vaak hun populariteit te danken hebben.

Op de vierde dag van de Open Nederlandse kampioenschappen in Amsterdam oogst de flegmatieke Kucera niettemin veel lof met zijn oogstrelende spel. Met een aantal katachtige reflexen, gekoppeld aan solide groundstrokes, versloeg hij in de kwartfinales met 6-2 en 6-1 zijn land- en trainingsgenoot Dominik Hrbaty. De 20-jarige speler schoof zijn bewondering na zijn nederlaag niet onder stoelen of banken. “Als Karel zijn vorm vast weet te houden, wint hij dit toernooi vast en zeker.”

Zelf weigerde Kucera, in Amsterdam als eerste geplaatst, de favorietenrol op zich te nemen. “Elke dag is weer een andere dag”, sprak Kucera na afloop op verlegen toon. “Vandaag voelde ik mij goed, zowel in de training als in de wedstrijd. Maar wie zegt mij dat het morgen weer zo zal zijn?”

Kucera speelt morgen in de halve finale tegen Richard Fromberg. De routinier uit Australië verstierde gisteren de 25ste verjaardag van qualifier Adrian Voinea door de Roemeen met 6-3 en 6-4 naar huis te sturen. In de andere halve eindstrijd staan de winnaars van de duels Magnus Norman-Galo Blanco en Slava Dosedel-Mariano Zabaleta tegenover elkaar. Beide partijen worden vandaag gespeeld.

De bescheiden opstelling van Kucera stond gisteren op gespannen voet met zijn indrukwekkende optreden tegen Hrbaty, die hem onlangs in Barcelona nog de baas bleef. Kucera liet zien waarom hij - voor velen een onbekende - momenteel de veertiende plaats op de wereldranglijst inneemt.

Kucera hanteert het racket met veel gevoel, geheel in de geest van zijn coach, oud-prof Miroslav Mecir. Hij koppelt inzicht aan techniek, spreidt zijn slagen met opvallend gemak en compenseert een matige service met een degelijke fore- en backhand. Als weinig anderen doorziet Kucera de bedoelingen van zijn tegenstander, hetgeen gisteren in het duel met Hrbaty tot uitdrukking kwam door een aantal onwaarschijnlijke reddingen op de baseline. Wellicht de enig zwakke plek in het repertoire van Kucera is het gebrek aan diepte in zijn spel.

Hrbaty wist daar gisteren, net als Roland Garros-smaakmaker Marit Safin twee dagen eerder, niet van te profiteren. Tennis op gravel vergt finesse en geduld. Maar terwijl Kucera zijn zenuwen twee sets lang zorgvuldig in bedwang wist te houden, zocht Hrbaty telkens te gehaast een opening in de verdediging van zijn opponent. Het risicovolle spel van de voormalige 'nieuwkomer van het jaar' (1996) resulteerde in een serie afzwaaiers en missers aan het net.

Hoewel het seizoen nog enkele maanden duurt, kan Kucera nu al terugkijken op een geslaagde tennisjaargang. In januari won hij aan de zijde van landgenote Karina Habsudova de Hopman Cup. Een week later versloeg hij Tim Henman in de finale van het hardcourttoernooi van Sydney, kort daarop gevolgd door een spectaculaire zege in de kwartfinale van de Australian Open op titelverdediger Pete Sampras. In de halve eindstrijd verloor Kucera vervolgens van de latere winnaar, zijn voormalige trainingsgenoot Petr Korda. De goede resultaten leverden hem voor het eerst in zijn loopbaan een plaats in de toptien op.

Kucera schreef zijn succesreeks gisteren toe aan de wijze lessen van oud-topspeler Mecir, door wie hij sinds een jaar wordt gecoacht. Op vrijwel alle spelonderdelen heeft Kucera, die in zijn jeugd nog als ballenjongen optrad voor Mecir, naar eigen zeggen enorme vooruitgang geboekt. “Mecir heeft mij tactisch geschoold, heeft mij balgevoel bijgebracht en mij geleerd mijn geduld te bewaren.”

Mecir ontbreekt dezer dagen in Amsterdam. De voormalige balkunstenaar geniet volgens Kucera van een week welverdiende rust. “Verleden week vrijdag heb ik hem voor het laatst gesproken, vanavond zal ik hem zeker weer even bellen.”

Mecir won elf jaar geleden op 't Melkhuisje, de voorloper van de titelstrijd op het Amstelpark. Bij winst treedt Kucera, de enig overgebleven trekpleister in Amsterdam, zondag in de voetsporen van zijn trainer-coach, die het net als zijn pupil altijd van zijn spel en nooit van zijn uitstraling moest hebben.