Groot feest bij Mercedes na zege Fin

Voor de ogen van vele duizenden fans van Michael Schumacher won Mika Hakkinen gisteren de Grand Prix van Duitsland. Met nog vijf races te gaan vierde Mercedes-McLaren de zege alsof de wereldtitel al binnen is.

HOCKENHEIM, 3 AUG. Als een veldheer stond Norbert Haug gistermiddag langs de baan, op een verhoging onder de luifel waar hij met McLarens teambaas Ron Dennis de Grand Prix van Duitsland volgde. Tevreden zag de sportdirecteur van Mercedes hoe 'zijn' coureurs aan de laatste ronde van een saaie race begonnen op het 6,8 kilometer lange circuit van Hockenheim. Mika Hakkinen en David Coulthard waren als duo opnieuw onoverwinnelijk. Als de nummers één en twee gingen de Fin en de Schot over de streep. En wat belangrijker was: met zijn zesde zege van het seizoen verstevigde Hakkinen zijn leiderspositie in de strijd om de wereldtitel, voor Mercedes een heilig doel.

Dat alles speelde zich af in een weekeinde waarin beide coureurs hun handtekeningen zetten onder een contract voor 1999 bij hun huidige renstal. Aan de vooravond van de race had Coulthard ook nog eens het snelheidsrecord in de Formule I van 354 op 356 kilometer per uur gebracht. De overwinning van gisteren van Hakkinen betekende ook de eerste zege in de Formule 1 voor Mercedes op een Duits circuit sinds 1954.

Op het overdekte terras naast de bus van Mercedes-McLaren was het na de race groot feest. Topman Jürgen Schrempp van Daimler-Benz stak breed lachend een dikke sigaar op en hief herhaaldelijk het champagneglas. Uit de stereo op het terras klonk keihard 'Mika Hakkinen', een Finse hitsingle die in het vaderland van de coureur in de toptien staat, evenals een plaatje waarop het commentaar van een Finse tv-verslaggever op discodreunen is gemonteerd. Hakkinen is zo populair in eigen land, vertelt krantenverslaggever Heikki Kulta, dat er elke Grand Prix 1,3 miljoen Finnen voor de tv zitten, op een bevolking van vijf miljoen.

Michael Schumacher was de grote verliezer in Hockenheim, dat ook het testcircuit van Mercedes is. Zijn fans waren niet in zo groten getale naar het circuit aan de snelweg tussen Koblenz en Karlsruhe gekomen om hun held vijfde te zien worden. Schumacher besefte dat maar al te goed. “Het spijt me dat ik voor eigen publiek geen betere prestatie heb kunnen neerzetten. Maar nadat ik me slechts als negende had gekwalificeerd, was er geen enkele aanleiding om een wonder te verwachten. Meer dan de vijfde plaats zat er niet in.” Uitgerekend onder de neus van zijn aanhangers had zijn Ferrari steeds te weinig grip. Opnieuw schonk Eddie Irvine zijn teamgenoot een WK-punt. Vorige week had de Ier zogenaamd remproblemen waardoor Schumacher hem voorbij kon, nu heette het dat Irvine's wagen bij het remmen een voorwiel blokkeerde waarvan 'Schumi' kon profiteren. Na afloop spoelde het personeel van Ferrari het verdriet weg met bronwater. Ook bij Stewart waren er na het uitvallen van Jos Verstappen en Rubens Barrichello weinig vrolijke gezichten. Beide wagens strandden met een kapotte versnellingsbak.

De beslissing in de strijd om het WK is met vijf races te gaan nog niet gevallen, maar het begint er voor Schumacher en Ferrari wel somber uit te zien. Zijn achterstand in het WK-klassement op Hakkinen verdubbelde in Hockenheim tot zestien punten. De Mercedessen zijn sneller, al is de betrouwbaarheid nog niet zo groot als het team van Ron Dennis zich zou wensen. Heel even leek het gistermiddag nog spannend te worden toen Dennis en Haug na ruim dertig ronden een beetje nerveus op en neer liepen in de pits en korte gesprekjes voerden. Aanvankelijk leken er benzineproblemen bij de auto van Hakkinen. Zijn wagen bleek echter olie te lekken, waardoor Coulthard, die de Fin permanent als een schaduw volgde, vooral in de laatste ronden moeite had om te zien waar hij reed.

Desondanks haalde Hakkinen als eerste de zwartwit-geblokte vlag en slaagde Coulthard erin om regerend wereldkampioen Jacques Villeneuve achter zich te houden. Het was voor het eerst sinds de beslissende laatste race van het vorige seizoen, in Jerez, dat de Canadees op het erepodium stond. Ook toen had hij Hakkinen en Coulthard voor zich, met dit verschil dat hij vorig jaar de twee rijders van McLaren-Mercedes aan het einde van de race wegens bewezen diensten had laten passeren. Villeneuve gunde Hakkinen toen hoffelijk maar nogal opzichtig diens eerste Grand Prix-zege.

Bij Jordan deelde de acteur John Hurt in de feestvreugde. Het Britse team beleefde een mooie dag omdat de beide rijders, Damon Hill en Ralf Schumacher, gisteren WK punten behaalden door als vierde en zesde te eindigen. Hurt was niet in Hockenheim om zich in te leven voor een rol in de nakende Formule I-film die Sylvester Stallone gaat maken. Maar als hij gevraagd zou worden, naar welke rol gaat dan zijn voorkeur uit? “In elk geval zou ik geen coureur meer kunnen spelen”, zegt de 58-jarige Hurt, wiens gezicht getekend is door het leven. “Dan maar Bernie Ecclestone.” Die rol van de grote baas van de Formule I zou Hurt op het lijf geschreven zijn.