Ethan Frome en de verboden liefde

“Misschien als het lente geweest zou zijn, dat het anders gelopen was. Nu was het winter, en dus trouwden ze”, vertelt de voice over.

Het stille, verontrustende drama dat achter de woorden schuilgaat, is kenmerkend voor de Amerikaanse schrijfster Edith Wharton (1862-1937), wier werk in de jaren negentig stof leverde voor liefst vier speelfilms en een televisieserie. Onbetwist hoogtepunt daarin is de (derde) verfilming van haar klassieke roman The Age of Innocence door Martin Scorsese.

Hier gaat het om Ethan Frome (1993) van John Madden, wiens Her Majesty, Mrs. Brown dit jaar in de Nederlandse bioscopen te zien was.

In beide verfilmingen draait het om een driehoeksverhouding, hetgeen zeker in het puriteinse Amerika van rond de eeuwwisseling dat Wharton beschrijft, neerkomt op tenminste één onmogelijke liefde.

Ethan Frome (Liam Neeson), die we eerst zien als een door de sneeuw ploegende Quasimodo, was ooit een reislustig en ambitieus man, zo leert een lange flashback. Maar na het overlijden van zijn moeder trouwde hij in het koude dorp in New England met Zeena, haar verzorgster (Joan Allen). Zeena ontpopt zich als een verbitterde hypochonder en Ethan is dan ook blij dat haar nichtje Mattie (Patricia Arquette) bij hen intrekt om te helpen in de huishouding. Tussen hen ontstaat langzaam de verboden liefde - met dramatische gevolgen.

Het grote struikelblok bij het verfilmen van Whartons romans, zit in de moeilijkheid om een zo goed als onbegrijpelijk geworden moraal, de oorzaak van alle getob en stille passie, invoelbaar te maken.

Waar Scorsese daarin meesterlijk slaagde, lijkt Madden er ten onrechte van uit te gaan dat het verhaal zelf interessant genoeg is. Dus gaat de film uiteindelijk niet over de tragiek van verloren levens, maar blijft het bij een mooi gefilmde en aardig geacteerde moraliteit - over de gevaren van sleetjerijden met een vriendinnetje.

Ethan Frome (John Madden, VS, 1993), zondag, BBC2, 22.00-23.40u.