Wimbledon roept bij John van Lottum bijzondere krachten op

LONDEN, 29 JUNI. Een tikje uitdagend meldde John van Lottum zich zaterdag op de verplichte persconferentie. Besefte hij wel dat hij momenteel deel uitmaakt van een zeer exclusief gezelschap, te weten de zestien beste tennissers ter wereld? Het antwoord was kort maar krachtig en vertelde veel over het bijna grenzeloze zelfvertrouwen waarmee de 22-jarige Brabander dezer dagen in Londen op het gras staat. “Ja”, sprak Van Lottum zonder blikken of blozen.

In een zeer eenzijdige partij rekende Nederlands grootste tennistalent zaterdag af met Tommy Haas, de 20-jarige Duitser die twee dagen daarvoor nog zijn leermeester André Agassi had overmeesterd. Met drie keer 6-3 en fris aanvallend spel verschafte Van Lottum zich toegang tot de vierde ronde van het belangrijkste tennistoernooi ter wereld.

Daarin wacht hem vandaag de confrontatie met de als derde geplaatste Petr Korda, die begin dit jaar de Australian Open op zijn naam schreef. Hoe Van Lottum de Tsjech op de knieën dacht te krijgen? “Tennissen zoals ik vandaag heb gedaan”, sprak hij gedecideerd.

Met zijn zege op Haas verbeterde Van Lottum zijn prestatie van een jaar geleden toen hij vanuit het kwalificatietoernooi doorstoomde naar de derde ronde op Wimbledon. Marcelo Rios, de huidige nummer twee van de wereld, moest er destijds aan te pas komen om hem de weg af te snijden naar een plaats bij de laatste zestien. Wimbledon roept bijzondere krachten op bij Van Lottum, die in Londen voor het eerst rechtstreeks werd toegelaten tot een grandslamtoernooi. Hij geniet van de entourage en liet tegen Haas andermaal zien dat zijn energieke speelstijl op gras het best tot zijn recht komt. “Geen vervelende ondergrond, al hou ik ook van hardcourt.”

Van Lottum kreeg later op de dag gezelschap van een andere Nederlander, Jan Siemerink, die beduidend meer tegenstand ondervond van de als elfde geplaatste Zweed Jonas Björkman. In een zenuwslopende vijfsetter (7-6, 5-7, 2-6, 6-4 en 7-5) die ruim drie uur in beslag nam, knokte de linkshandige service-volleyspecialist zich terug in de wedstrijd, nadat hij via de tiebreak de eerste set op wonderbaarlijke wijze naar zich toe had getrokken en in het tweede bedrijf een 4-0 voorsprong uit handen had gegeven. “Bij mij gebeurt altijd wat”, grijnsde Siemerink na afloop.

Daarmee was niets te veel gezegd. Siemerink wisselde briljante ingevingen af met onbegrijpelijke missers. Bevangen door de zenuwen en geplaagd door de harde wind raakte hij halverwege de tweede set het spoor volkomen bijster toen zijn service hem plotseling in de steek liet. Op 5-3 verspeelde hij twee setpoints, waarna Björkman zijn opponent dreigde te vermorzelen. “Hij begon me te breken alsof ik een damesservice had”, vertelde Siemerink na afloop. “Die gozer heeft een van de gevaarlijkste returns van de wereld. Op een gegeven moment maakte ik me daar veel te druk om, waardoor ik mijn hoofd even verloor.”

Pas in de vierde set herstelde Siemerink zich, nadat een onderbreking wegens regen hem te hulp was geschoten. “In de kleedkamer kon ik alles op een rijtje zetten.” Siemerink forceerde een break en de nummer 23 van de wereld sloeg uiteindelijk toe op het eerste matchpoint, kort nadat Björkman langs de kant aan een onwillige spier in het bovenbeen was behandeld.

De onderbreking duurde tien minuten en leek verdacht veel op een afleidingsmanoeuvre van de Zweed. Siemerink weerlegde die suggestie na afloop. “Björkman is niet iemand die je probeert te naaien”, zei de Nederlander, die het in de vierde ronde opneemt tegen een andere Zweed, Magnus Larsson.

Met de eliminatie van Björkman ontdeed Siemerink de onderste helft van het speelschema van de zesde geplaatste speler. Slechts Richard Krajicek (9) en Goran Ivanisevic (14) mochten aan de tweede week beginnen. Voor Siemerink geldt dat hij de toptwintig weer in het vizier heeft en voor het eerst in zijn loopbaan, na vier mislukte pogingen, Björkman wist te verslaan. “Dat maakt deze overwinning zo mooi.” Van Larsson won Siemerink ook nog nooit. Vorig jaar schudde de Zweed hem in drie sets van zich af in de eerste ronde van de US Open.

Voor Van Lottum betekende de overwinning op Haas een morele opsteker. Door een deel van de Nederlandse pers voelt de huidige nummer 99 van de wereld zich regelmatig in zijn hemd gezet. Telkens wanneer hij op de baan verschijnt en hij slaat de dag daarop de kranten open, leest hij naar eigen zeggen kwaadwillende verhalen over zijn vermeende wangedrag. De journalistieke aanbeveling van Van Lottum: “Schrijf eens over tennis, want dat willen de mensen lezen.”

Donderdag, na afloop van zijn zege op de Canadees Sebastien Lareau, koos het licht ontvlambare talent voor de aanval en volgde een hoogdravende verhandeling over het onrecht dat hem keer op keer wordt aangedaan. Een greep uit de stortvloed aan woorden: “Ik zou juist alle credits moeten krijgen voor mijn spel. Er wordt alleen maar over randgebeurtenissen gesproken. Daar doe ik niet langer aan mee. De mensen in het land willen slechts weten wat ik als tennisser presteer. De rest is onbelangrijk. Ik probeer voor mijn land goed te tennissen, niets meer of minder. Ik speel voor Nederland en wens dan ook met respect te worden behandeld.”

Respect wist Van Lottum zelf onlangs niet aan de dag te leggen bij het grastoernooi in Rosmalen. Hij kreeg toen tijdens zijn partij tegen Martin Damm ruzie met zijn coach Henk van Hulst die hem tot rust probeerde te manen. “Waar bemoei jij je mee?”, vroeg Van Lottum aan zijn begeleider, die daarop demonstratief het hoofd afwendde en uit protest besloot niet mee te gaan naar Wimbledon.

Van Lottum is al enkele maanden op zoek naar een vaste trainer-coach en enige haast lijkt geboden, al was het maar om te voorkomen dat hij buiten de baan het zicht op de realiteit uit het oog verliest. Op de baan is zijn aanvallende spel een lust voor het oog en zijn zegereeks in Londen mag ronduit indrukwekkend worden genoemd.

    • Mark Hoogstad