Maradona: 'Het spijt me'

LONDEN, 29 JUNI. De voormalige Argentijnse sterspeler Diego Maradona heeft dit weekeinde openlijk zijn excuses aangeboden voor de onbestrafte handsbal in de wedstrijd Argentinië-England (2-1) tijdens het WK in 1986. Maradona passeerde in Mexico de Engelse doelman Peter Shilton dankzij een uitgestoken arm. Na afloop sprak hij over de 'Hand van God'. “Dit doelpunt had afgekeurd moeten worden”, zegt Maradona in een vraaggesprek met News of the World.

Door Maradona's omstreden handsbal en zijn weergaloze solo (een paar minuten later) werd Engeland in de kwartfinale uitgeschakeld door de latere winnaar Argentinië. Morgenavond spelen beide landen in de achtste finales van het WK in Frankrijk. Voetbalminnend Engeland zint dezer dagen op wraak. Maradona probeerde de gemoederen tot bedaren te brengen. “Het spijt mij dat het is gebeurd. Ik had geluk dat God wilde dat het doelpunt bleef staan, maar het telde niet.”

In 1995 had Maradona nog een ander mening over de handsbal. “Ik doe altijd wat het beste is voor mijn team. Bij een volgende gelegenheid zou ik precies hetzelfde doen.” In 1996 toonde Maradona voor het eerst berouw in het openbaar. “Het is vervelend dat er zoveel commotie over is ontstaan.”

Het komende duel in Saint-Etienne geldt als de meest beladen wedstrijd van het WK. Beide landen waren in 1982 verwikkeld in een oorlog om de Falklands, een Britse eilandengroep voor de kust van Argentinië. Het Britse leger kwam destijds als winnaar uit de strijd. Vier jaar later nam Argentinië revanche op het voetbalveld.

Argentinië was verliezend finalist in 1930 en ontbrak daarna 28 jaar op het WK. In 1962 verloren de Argentijnen op het WK met 3-1 van Engeland. Vier jaar later behaalde Engeland voor eigen publiek de wereldtitel, na een 1-0 zege in de poule op Argentinië. In deze bikkelharde wedstrijd werd aanvoerder Rattin uit het veld gestuurd, waarna hij het 'Heilige Gras' van Wembley bespuwde. De Engelse bondscoach Ramsey noemde de Argentijnen na afloop 'animals'.

In 1974 speelden Engeland en Argentinië een oefenduel op Wembley. De piepjonge Mario Kempes zorgde voor de gelijkmaker. In 1977 eindigde een friendly game in Buenos Aires in een 1-1 gelijkspel. Drie jaar later wonnen de Argentijnse wereldkampioenen in Londen een vriendschapelijk duel met 3-1. In 1991 speelden beide landen op Wembley een oefenduel, uitslag: 2-2.

De huidige Engelse bondscoach Glenn Hoddle is optimisch over de kansen van zijn elftal. “We krijgen een geweldige om de balans te herstellen. We voelen ons sterk. De spelers kunnen niet wachten om de Argentijnen te verslaan. We hebben respect voor hen, maar we zijn niet bang.”

De Engelse aanvoerder Alan Shearer vreest de trefzekerheid van de Argentijnse spits Gabriel Batistuta. “Hij is groot, krachtig en heel gevaarlijk.“ (Reuters)