Jos Verstappen helpt bij zijn rentree Schumacher

ROTTERDAM, 29 JUNI. Voor één dag was Jos Verstappen de beste vriend van Michael Schumacher. Dankzij betere Goodyear-banden onder zijn Ferrari, aerodynamische verbeteringen én onbedoelde hulp van de Nederlander verkleinde de Duitse coureur gisteren met een overwinning in de Grote Prijs van Frankrijk zijn achterstand in het WK-klassement op de Fin Mika Hakkinen tot zes punten. Halverwege het zestien races tellende seizoen is de strijd helemaal open. “Zes punten, dat is te verwaarlozen”, zei Schumacher.

Met een tweede plaats voor Eddie Irvine scoorde Ferrari op het circuit van Magny-Cours maximaal. De Ier wist Hakkinen (McLaren-Mercedes) op de derde plaats te houden. Het was voor het eerst sinds de GP van Spanje in 1990 dat de Italiaanse renstal, toen met Alain Prost en Nigel Mansell, een 'dubbel' kon vieren. Doordat David Coulthard als de andere coureur bij McLaren-Mercedes slechts zesde werd, liep Ferrari ook flink in bij de strijd om de constructeurstitel. Het succes in 1990 van Ferrari was beperkt, want Ayrton Senna schreef dat jaar in dienst van McLaren de wereldtitel op zijn naam.

Verstappen maakte gisteren op bijzondere wijze zijn rentree in de Formule I. Bij de start, vanaf de 15de plek, kreeg de vervanger van de bij Stewart afgedankte Deen Jan Magnussen zijn Stewart-Ford niet in de eerste versnelling. Toen hij de koppeling losliet om alsnog weg te komen, viel de motor stil. Om aan te geven dat hij een probleem had, zwaaide Verstappen met een arm in de lucht. Moeiteloos wisten de coureurs achter hem de stilstaande witte bolide te ontwijken en nog voordat de overige 21 wagens de eerste bocht waren gepasseerd, werd de race stilgelegd.

Dat leidde vooral tot vreugde bij Schumacher. Bij de eerste start was Hakkinen als leider in het klassement om de wereldtitel het snelste vertrokken, gevolgd door Schumacher, Coulthard en Irvine. Schumacher greep de herkansing met beide handen aan. Bij de herstart was hij sneller weg dan Hakkinen, die ook Irvine al direct voorbij zag gaan. Schumacher verkeerde zo vanaf de eerste ronde in de luxe positie dat hij zijn teamgenoot Irvine achter zich had om de McLarens af te stoppen. Nog voor de eerste bocht had Hakkinen de race al verloren. Schumacher reed een eenzame race en zou zijn koppositie slechts één ronde afstaan aan Irvine, tijdens een pitstop.

In tegenstelling tot de vorige race, in Canada waar twaalf van de 22 wagens uitvielen, werd het een saaie race. Zelfs de pitstops konden nauwelijks verandering brengen in de volgorde waarin Schumacher, Irvine, Hakkinen en Coulthard vanaf de eerste ronde over de baan gingen. Schumacher zei na afloop dat hij aanvankelijk niet zo blij was met de herstart, omdat hij tevreden was dat hij bij de eerste start geen plaatsen had verspeeld. “Ik dacht 'shit', toen ik hoorde dat we opnieuw moesten starten. Ik was bang dat het die tweede keer niet zo goed zou gaan”, aldus de Duitser die voor de vierde keer in zijn carrière de beste was op Magny-Cours. In totaal won tweevoudig wereldkampioen dertig maal een Grand Prix.

Hakkinen vond de herstart overbodig, omdat iedereen Verstappen had kunnen ontwijken. “Mijn eerste start was fantastisch. Toen ik bij de herstart niet goed wegkwam, wist ik dat het moeilijk zou worden omdat je op dit circuit bijna niet kan inhalen.” Hakkinen deed verschillende pogingen om nummer twee Irvine in te halen, maar steeds mislukte dat. Daarbij raakte hij eenmaal in een spin. De manoeuvre had geen gevolgen voor zijn eindklassering. “Als je eenmaal achter iemand zit, is dat een nachtmerrie”, zei de Fin die bijna 20 seconden meer nodig had om in 72 ronden de 300 kilometer af te leggen. Schumachers rechterhand Irvine had geen enkele moeite om Hakkinen achter zich te houden.

De GP van Frankrijk was er voor de renstal van McLaren één om snel te vergeten. David Coulthard verloor al bij de herstart zijn derde plaats aan nummer vier Irvine en zou uiteindelijk als zesde eindigen. Dat leverde hem nog net één puntje voor het klassement op, zodat zijn achterstand op Hakkinen en Schumacher in de strijd om de wereldtitel opliep. Toen Coulthard vanuit vierde positie voor de tweede maal de pits in kwam, waren er problemen bij het tanken. De slang sloot niet aan op de tank, pas na 37 seconden reed hij weg zonder extra brandstof, waarna hij een ronde later weer de pits aandeed. Deze keer met succes. Door deze tegenslag moest hij behalve de top-drie wereldkampioen Jacques Villeneuve en rookie Alexander Wurz voor zich laten.

Verstappen reed een vlekkeloze race en eindigde als twaalfde. “In de loop van de race begon de wagen aan de achterkant steeds meer weg te glijden”, zei de Nederlander na afloop van de race, als verklaring voor het feit dat hij er niet in was geslaagd een betere uitslag te rijden.

Maar belangrijk was, zo vond hij, dat hij de race uitreed. Daarin was hij in zijn vier voorgaande seizoenen in de Formule I op Magny-Cours niet geslaagd. “We hebben weer meer geleerd voor de volgende race”, sprak Verstappen met een vooruitblik op de negende race van het seizoen. Op het 50-jarige circuit van Silverstone rijdt hij over twee weken, op 12 juli, zijn 50ste Grote Prijs.