Di Biagio leidt Italië langs taai Noorwegen

ROTTERDAM, 29 JUNI. Italië maakt volgens de Noorse bondscoach Egil Olsen in de kwartfinale weinig kans tegen Frankrijk. “Het is een middelmatige ploeg”, oordeelde Olsen na de uitschakeling van zijn ploeg in Marseille. “Italië heeft gewonnen omdat wij niet goed speelden. We kregen kansen, maar hebben die niet benut.”

Het was zaterdagmiddag in het hete Marseille een matige wedstrijd, maar daar zaten de Italianen niet mee. Ze reageerden ook geïrriteerd op de woorden van Olsen. “Ik moet er om lachen”, zei aanvoerder Maldini. “Noorwegen stond met tien man achter de bal en verwachtte van ons dat we voortdurend zouden aanvallen. Maar wij zijn niet zo gek als andere ploegen waar zij tegen hebben gespeeld.”

Voor de taaie Noren betekende de 1-0 nederlaag tegen Italië het eerste verlies sinds zeventien wedstrijden. De zeer behoudend spelende ploeg uit Scandinavië won dit jaar zelfs twee keer van wereldkampioen Brazilië, een keer in een oefenduel en vorige week in de eerste ronde van het WK. De Braziliaanse coach Zagallo beschuldigde Noorwegen van het spelen van “anti-voetbal”.

Italië had het geluk dat het al na zestien minuten op voorsprong kwam. Het was weer Vieri die scoorde, zijn vijfde in Frankrijk. De 24-jarige topscorer van de Spaanse competitie ging goed door na een pass van Di Biagio en schoof de bal gedecideerd in het doel. Vieri, en niet de voorbestemde Del Piero, is zodoende de opvolger van de vroegere sterren Paolo Rossi en Salvatore Schillaci die bij de WK's van 1982 en 1990 uitblonken in de afwerking van Italië.

Na hun doelpunt namen de Italianen af en toe een adempauze en speelden ze in de achterhoede de bal tergend langzaam naar elkaar. Noorwegen liet het allemaal maar begaan. “We hebben heel erg goed gespeeld”, sprak de Italiaanse bondscoach Cesare Maldini gedecideerd. “We hebben geen onnodige risico's genomen. Laten we van dit succes genieten.”

Noorwegen was één keer dichtbij de gelijkmaker. Een voorzet in de 71ste minuut van Mykland werd door Chelsea-spits Flo uitstekend ingekopt, maar keeper Pagliuca ging gestrekt naar de hoek en redde fraai. Bij het vorige WK werd de doelman van Inter Milaan tegen Noorwegen uit het veld gestuurd. Italië won toen ook, ondanks dat het 68 minuten met tien man had moeten spelen.

De echte uitblinker van Italië was Di Biagio. De 27-jarige middenvelder heeft zich ontpopt als de centrale man op het middenveld. Hij strooit met passes, maar schuwt ook het ruwere werk niet. Voor het WK had Di Biagio nog maar twee interlands gespeeld. Hij begon de eerste wedstrijd van Italië in Frankrijk op de bank en mocht later invallen. Daarna stond hij tegen Kameroen in de basisopstelling en voldeed hij uitstekend.

De nummer veertien van Italië groeide op in Rome en begon zijn profcarrière bij het plaatselijke Lazio. Nadat hij daar één wedstrijd in het eerste elftal meedeed, verhuisde hij naar Monza waar hij twee seizoenen in de derde divisie speelde. Foggia haalde Di Biagio terug naar het hoogste niveau en sinds 1994 speelt hij bij de andere club uit de hoofdstad, AS Roma.

Als Di Biagio een meevaller kan worden genoemd, dan is Del Piero vooralsnog een tegenvaller bij Italië. De sterspeler van Juventus mist na zijn blessure duidelijk nog wedstrijdritme. Hij had tegen Noorwegen naast Vieri de voorkeur gekregen boven veteraan Roberto Baggio. Del Piero kreeg een aantal kansen, maar wist die niet te benutten. Bondscoach Maldini liet de vedette desondanks de hele wedstrijd staan, in de hoop dat hij zijn vorm zal terugvinden. Baggio bleef aan de kant. Een andere spits, Chiesa mocht wel invallen. Maldini wilde dat na afloop niet verklaren. “Daar had ik mijn tactische redenen voor.”