Uitschakeling Graf effent pad voor de jeugd

LONDEN, 27 JUNI. Zeventien keer eerder speelden Steffi Graf en Natalia Zvereva tegen elkaar. Zeventien keer ging de Duitse met de winst aan de haal. Bij hun achttiende ontmoeting, gisteren op het centre court van Wimbledon, waren de rollen voor de verandering omgedraaid. Met agressieve groundstrokes en veel variatie in haar spel beroofde de Wit-Russische het prestigieuze tennistoernooi aan de rand van Londen van de belangrijkste opponente van de jonge garde: 6-4 en 7-5.

Steffi Graf zien tennissen blijft een genot, al was de vertoning die ze gisteren opvoerde het aanzien nauwelijks waard. Maar liefst 47 onnodige fouten kwamen van het racket van de Duitse en vooral Grafs veelgeprezen forehand liet het lelijk afweten. “Ik begon nerveus, bewoog niet goed en retourneerde ver beneden de maat”, luidde de analyse van de zevenvoudig Wimbledon-winnares. “Kortom, slecht gespeeld en verdiend verloren.”

Bij haar dertiende optreden in Londen ontbrak het Graf naar eigen zeggen aan wedstrijdritme om het gevecht met de Hingis-lichting nu al aan te kunnen gaan. “Telkens als ik deze week de baan opstapte, werd ik overvallen door zenuwen en door twijfels. Omdat ik zo weinig wedstrijden heb gespeeld, ontbreekt het mij aan zelfvertrouwen.”

Graf onderhoudt een speciale band met Wimbledon, die tien jaar geleden ontstond toen ze haar eerste zege behaalde op The Championships. Sindsdien verloor ze slechts twee keer in Londen. Vorig jaar moest The Queen of Wimbledon verstek laten gaan wegens een operatie aan de linkerknie. Toen Martina Hingis zich twaalf maanden geleden liet kronen tot haar opvolgster, zat Graf in een revalidatiekliniek in Oostenrijk. Het herstel vorderde langzaam en werd verstoord door de publiciteit rondom het geruchtmakende proces tegen haar vader, die wegens belastingfraude in aanraking kwam met de Duitse justitie.

Na twee mislukte rentrees was Graf, afgezakt naar de 75ste plaats op de wereldranglijst, begin deze maand definitief verlost van alle fysieke malheur. Op het grastoernooi in Birmingham vierde ze haar terugkeer in het vrouwencircuit. Wimbledon 1998 betekende haar eerste grandslam sinds ruim een jaar en de nummer vier van de plaatsingslijst kon maandag haar tranen niet bedwingen na het weerzien met het centre court. “Hier heb ik het de afgelopen maanden allemaal voor gedaan”, stamelde de 29-jarige Duitse na haar zege in de eerste ronde op de Spaanse Gala Leon Garcia. “Ik heb er vaak aan gedacht definitief te stoppen, maar de gedachten aan dit toernooi hielden me op de been.”

Met haar voortijdige uitschakeling effende Graf het pad voor de jongelingen die het afgelopen jaar dankbaar gebruik maakten van haar afwezigheid en de erfenis van feitelijk al hebben overgenomen. Gevraagd naar de rol die de 21-voudig Graf de komende maanden en jaren nog denkt te kunnen spelen temidden van de jonge garde, liet de voormalige nummer één van de wereld een veelbetekende glimlach over haar gezicht glijden. “Ik zou niet weten waarom ik niet meer in staat zou zijn om hen uit te dagen. Aan de leeftijd kan het in elk geval niet liggen.”

Natalia Zvereva lijkt het levende bewijs van die stelling. Ze maakte de laatste jaren vooral furore in het dubbelspel. Vorig jaar won ze drie van de vier grandslamtoernooien, aan de zijde van respectievelijk Martina Hingis (Australian Open) en Gigi Fernandez (Roland Garros en Wimbledon). Tegen Graf liet de 27-jarige routinier echter zien ook in het enkelspel nog goed uit de voeten te kunnen, al kon ze daar na afloop geen sluitende verklaring voor vinden. “Vraag me niet hoe, maar het was de beste wedstrijd uit mijn leven.”

In het enkelspel staat de melancholieke Wit-Russische vooral bekend als een speelster die snel van de kook kan raken. Gisteren bleef Zvereva echter opvallend koel. “Op elk punt behield ik de concentatie. Dat is me werkelijk nog nooit overkomen”, gniffelde Zvereva, die tien jaar geleden voor het eerst oog in oog met Graf stond. In de finale van Roland Garros werd Zvereva toen met twee keer 6-0 van het gravel geveegd. Genoegdoening vond de nummer 22 van de wereld gisteren toen Graf haar na afloop bij het feliciteren recht in de ogen keek. “Dat gaf mijn zege nog meer glans.”

In schril contrast met de berusting van Graf stond gisteren de vreugde van Miriam Oremans. Met een uitbundig Yes! en een gebalde vuist vierde de 25-jarige Brabantse haar overwinning op de Zuid-Afrikaanse Mariaan de Swardt, 6-4 en 7-5. Voor Oremans betekende het bereiken van de vierde ronde een evenaring van de beste prestatie uit haar grandslam-carrière. In 1993 dwong ze op Wimbledon eveneens een plaats af bij de laatste 32, waarna ze vervolgens niet opgewassen bleek tegen latere finaliste Jana Novotna.

Oremans liet zich tegen De Swardt van haar beste kant zien. Veelvuldig koos ze de aanval en opnieuw bleek dat haar speltype op gras uitstekend tot zijn recht komt. Dankbaar maakte ze gebruik van het trage voetenwerk van haar tegenstandster. “De Swardt is niet een van de snelsten, waardoor ik niet zo scherp hoefde te retourneren”, bekende Oremans.

Vier weken geleden leek het seizoen van Oremans nog uit te draaien op een nachtmerrie. Elf nederlagen en drie bescheiden overwinningen stonden op haar erelijst toen zij zich een kleine twee weken terug meldde op het grastoernooi in Rosmalen, op een steenworp afstand van haar woon- en geboorteplaats Berlicum. Gesteund door een fanatieke supportersschare begon de nummer zestig van de wereld aan een zegereeks die pas in de finale tot staan werd gebracht door de Française Halard-Decugis.

In Londen doorbrak Oremans deze week de magische grens van één miljoen dollar aan prijzengeld en staat ze tot haar eigen verbazing maandag in de vierde ronde tegenover Zvereva. “Als ik zo speel als vandaag, geef ik mezelf een goede kans”, blikte ze vooruit. Hoewel haar kansen tegen Zvereva aanzienlijk groter zijn, was een ontmoeting met Graf haar veel waard geweest. “Het lijkt wel alsof het niet mag. Beiden lopen we al een tijdje mee, maar van een duel is het nooit gekomen. Telkens als we in hetzelfde speelschema zitten, ligt een van ons beiden er al snel uit.”