Capriati verjaagt spoken uit het verleden

LONDEN, 26 JUNI. Terug op de plek waar ze acht jaar geleden geschiedenis schreef, kwam Jennifer Capriati gisteren tot de conclusie dat de magische jaren voorgoed verleden tijd zijn. In een afzichtelijke partij verloor de 22-jarige Amerikaanse van haar twaalf jaar oudere landgenote Lori McNeil, 4-6, 6-4 en 6-2. “Toch sta ik er mentaal beter voor dan een paar jaar geleden”, probeerde Capriati zichzelf na afloop moed in te spreken.

Met de nederlaag kwam voor de nummer 151 van de wereld een einde aan wat een glorieuze rentree had moeten worden. Groot was dan ook haar verdriet en met rooddoorlopen ogen meldde Capriati zich pas twee uur na haar partij in de perskamer. “Ik ben er helemaal ondersteboven van, omdat ik de winst zelf uit handen heb gegeven”, jammerde ze. Een excuus vond Capriati in de regen waardoor het duel tot twee keer toe moest worden onderbroken.

Vijf jaar geleden maakte Capriati voor het laatst haar opwachting in Zuid-Londen. Ze bereikte destijds de kwartfinales van het toernooi waar ze in 1990 geschiedenis schreef door als veertienjarige door te dringen tot de vierde ronde. Maar na haar nederlaag in 1993 tegen de latere kampioene Steffi Graf verdween Jenny Darling van het toneel en dook zij nog slechts op in de nieuwskolommen wegens winkeldiefstal en drugsgebruik.

Die zwarte periode is inmiddels afgesloten, liet Capriati deze week bij herhaling weten. De spoken uit verleden zijn verjaagd. “Ik ben een ander mens. Met andere voorkeuren en met andere interesses”, zei ze. “Ik heb mezelf weer volledig onder controle. Zowel binnen als buiten de baan zoek ik het geluk.”

In het duel met McNeil liet het geluk Capriati echter in de steek en had ze zichtbaar moeite met de vele extra kilo's die ze tegenwoordig met zich meedraagt. Na de winst in de eerste set wist het voormalige wonderkind nog maar zelden te imponeren. Bij hoge uitzondering kwam ze naar het net. Haar returns misten kracht en precisie, haar voetenwerk traag. Capriati is kortom nog ver verwijderd van de vorm die haar moet terugbrengen in de toptien.

Zelf zegt de Amerikaanse niet te twijfelen aan die missie. “Ik streef nog steeds het hoogste na, al weet ik niet precies waar mijn plafond ligt. De eerste plaats is mijn doel, maar als straks mocht blijken dat de vijfde plaats het maximum is, ben ik ook tevreden.”

Haar rentree op Wimbledon kwam tot stand dankzij de organisatie, die haar vorige week een wildcard gaf. Het gebaar kon worden uitgelegd als een verkapt eerbetoon aan de speelster die in de periode 1990-'93 jaarlijks een van de smaakmakers was in Londen. Voor de voormalige olympisch kampioene (1992) betekende het de kans om na vele mislukte rentrees eindelijk weer eens op het allerhoogste niveau te acteren.

In Londen werd Capriati de afgelopen dagen begeleid door Tom Gullikson, de coach van het Amerikaanse Davis-Cupteam. “Ze heeft nog een lange weg te gaan”, besefte Gullikson na de zwaarbevochten overwinning van Capriati in de eerste ronde op de Australische Nicole Pratt (6-4, 3-6 en 6-4). “Fysiek is ze nog lang geen honderd procent, maar haar groundstrokes riepen soms herinneringen op aan het verleden.”

Chris Evert was minder positief. Volgens de voormalige topspeelster is Capriati momenteel “vijftig procent van wat ze zou kunnen zijn”. Om terug te keren aan de top moet haar protégé meer offers brengen en een strenge begeleider nemen. “Geen halfslachtige maatregelen meer, maar een serieuze aanpak”, zei Evert. “Anders zal het behelpen blijven.”

Door de vele ontsporingen in haar carrière belichaamt Capriati de schaduwzijde van de tenniswereld. In deze omgeving vol glitter en glamour, waarin tieners bedolven worden onder stapels dollars, weten jeugdige topspelers zich vaak geen raad weten met hun status van superster. De tragische val van Capriati bracht de vrouwentennisfederatie (WTA) ertoe de regels aan te scherpen. Voortaan mochten zeer jeugdige tennissters nog slechts een beperkt aantal toernooien per jaar spelen. Het was de erfenis die Capriati naliet aan de jonge garde die tegenwoordig de dienst uitmaakt.

Woensdag kreeg Capriati de vraag voorgelegd of ze nog goede adviezen had voor de huidige tennistieners? “Geen”, luidde het antwoord. Om daar na enig aandringen aan toe te voegen dat “de youngsters het momenteel goed doen en het lijkt alsof ze genieten van alle aandacht”. En na een korte denkpauze: “Maar dat is niet langer mijn stijl.”

    • Mark Hoogstad