Z-Korea reageert kalm op incident met onderzeeboot

SEOUL, 23 JUNI. De Noord-Koreaanse onderzeeboot die gisteren verstrikt raakte in de netten van een Zuid-Koreaanse vissersboot, was bezig met een “trainingstocht” en kwam in moeilijkheden als gevolg van opgelopen “averij”.

Dat heeft het officiële Noord-Koraanse persbureau KCNA vanochtend bekendgemaakt. Volgens het persbureau liet de bemanning van de “kleine onderzeeboot van de Volksrepubliek Korea” afgelopen zaterdag al aan zijn thuisbasis weten dat er “problemen waren met de waarnemingsinstrumenten, het hydraulische systeem en de instrumenten om het schip onder water te laten dalen en weer naar de oppervlakte te brengen”.

De regering in Seoul heeft nog niet officieel gereageerd. “Het feit dat een Noord-Koreaanse onderzeeboot is geïnfiltreerd in de wateren voor onze kust duidt op een gewapende provocatie en is een duidelijke schending van de wapenstilstand (met Noord-Korea)”, aldus generaal-majoor Lim Jong-chun, verbonden aan de generale staf van de Zuid-Koreaanse strijdkrachten. “Onze kant zal later met een passende reactie komen”, zei hij. Een woordvoerder van de Zuid-Koreaanse president Kim Dae-jung verklaarde evenwel dat het incident niets zal veranderen aan Kims beleid van toenadering. “De regering zal zich zelfs met nog meer overtuiging inzetten om Noord-Korea te omarmen, teneinde herhaling van dergelijke gebeurtenissen te voorkomen. We zullen geduld betrachten”, zei hij.

De onderzeeboot werd vanochtend naar de grote Zuid-Koreaanse marinehaven Tonghae gesleept, maar zonk vlak na aankomst. Over het lot van de bemanning is nog niets bekend. Om redenen van veiligheid zijn tijdens het verslepen geen pogingen gedaan het luik van de onderzeeboot te openen, aldus generaal-majoor Lim. Gisteren werd gemeld dat te zien was hoe twee bemanningsleden pogingen deden hun schip uit de netten van de vissersboot te bevrijden. Volgens generaal-majoor Lim maakte de onderzeeboot voordat zij zonk, zware slagzij, wat er volgens hem op kon duiden dat de boot vol water was gelopen, en de bemanning mogelijk was verdronken.

De onderzeeboot werd gisteren ontdekt op ongeveer 20 kilometer afstand van de oostkust van Korea, ter hoogte van de havenstad Sokch'o. Dat is iets noordelijker dan de plek, ter hoogte van Kangnung, waar in september 1996 een Noord-Koreaanse onderzeeboot strandde met aan boord 26 bemanningsleden, volgens Zuid-Korea “infiltranten”. Een van hen werd gearresteerd, elf werden doodgeschoten door eigen mensen, elf kwamen na een klopjacht om bij een vuurgevecht met Zuid-Koreaanse militairen, en drie wisten te ontsnappen naar Noord-Korea. Bij hun vlucht over de grens doodden ze drie Zuid-Koreaanse boeren die bezig waren met het zoeken naar paddestoelen. De regering in Pyongyang heeft later verontschuldigingen aangeboden.

De nu ontdekte onderzeeboot is kleiner dan de onderzeeër die bij Kangnung strandde. Het gaat om een vestzakonderzeeër van de Yugo-klasse, waarvan Noord-Korea er 45 heeft. De 20 meter lange onderzeeboot kan acht personen vervoeren, inclusief de vijfkoppige bemanning. Volgens militaire deskundigen wordt het schip vooral gebruikt voor infiltratie-missies wegens zijn wendbaarheid en zijn snelheid. (AFP, Reuters)