De bolide met de Schotse ruit van Verstappen

Jos Verstappen is terug in de Formule I. Dat werd afgelopen weekeinde in en om zijn kartcenter in Limburg gevierd door duizenden supporters, tijdens de fanclubdagen die toevallig volgden op het nieuws van zijn rentree.

ECHT, 22 JUNI. Voorlopig heeft Jos Verstappen zijn critici de mond gesnoerd. Na een afwezigheid van zeven races keert hij komende zondag terug in de Formule I, als teamgenoot van de Braziliaan Rubens Barrichello in het team van drievoudig wereldkampioen Jackie Stewart en diens zoon Paul.

“Het is natuurlijk niet makkelijk om in de loop van het seizoen in een auto te stappen”, zegt de 26-jarige Verstappen. “Ik heb een achterstand en die hoop ik zo snel mogelijk weg te werken. Tja, waar verheug ik me op... Gewoon, om weer Grand Prix te rijden en zo hoog mogelijk te eindigen. Waar ik me het allermeeste op verheug is die auto zo goed mogelijk maken. Ik weet zeker, als ze echt vertrouwen in me hebben, naar me luisteren en dingen uitvoeren op basis van de problemen die ik in de auto herken, dan zul je een opwaartse lijn zien.”

Vol vertrouwen pakt Verstappen de draad weer op die hem vorig jaar oktober ontglipte na de laatste race van het seizoen, de Grand Prix van Europa in Jerez de la Frontera. De Limburger was er aan het einde van zijn eerste seizoen in dienst van Ken Tyrrell van uitgegaan dat hij kon bijtekenen. Maar de bejaarde ploegbaas verkocht zijn renstal aan British American Racing en de nieuwe baas, Craig Pollock, gaf voorkeur aan een coureur met geld. Die vond hij in Ricardo Rosset, de Braziliaan die voorafgaand aan twee van de zeven GP's te langzaam was om zich te kwalificeren.

In de tussentijd bleef Verstappen jagen op een 'stoeltje'. Al snel boden zich perspectieven aan bij Stewart, omdat de Deen Jan Magnussen daar al snel ter discussie stond, en testte hij diverse keren in dienst van Benetton. “Als ik ergens ga rijden”, zei Verstappen na de eerste race van het seizoen in het blad Formule 1, “dan is het bij een team waar ik me kan bewijzen. Ik wil niet meer achteraan starten, daar heb ik geen zin in.”

Dat de wagens van Stewart in het tweede jaar van het bestaan van de renstal competitief zijn, bleek vooral in de laatste Grand Prix van het seizoen in Canada. Barrichello en Magnussen gingen achtereenvolgens als de nummers vijf en zes over de streep. De 24-jarige Deen, in 1995 testrijder bij McLaren-Mercedes, veroverde in Montreal zijn eerste WK-punt in wat na anderhalf seizoen in de Formule I zijn laatste race zou blijken te zijn.

De laatste drie werkdagen van vorige week testte Verstappen bij Stewart samen met zijn nieuwe teamgenoot Barrichello op het circuit van Magny-Cours, waar zondag de GP van Frankrijk wordt gereden. Vrijdag tekende hij daar aan het einde van de middag het contract dat hem dit seizoen - met nog negen races te gaan - aan Stewart bindt. Amper 24 uur later stond er al een witte bolide met de Schotse ruit voor het kartcenter van Verstappen in Echt. In allerijl was in Engeland de naam van Magnussen vervangen door die van Verstappen, tot genoegen van de duizenden fans die zaterdag en zondag de fanclubdagen bezochten. Er werden al petjes en t-shirts met de Schotse ruit verkocht.

“Het is allemaal heel toevallig”, zegt Verstappen tussen een handtekeningensessie én de trekking van een loterij. De hoofdprijs is een weekeinde Formule I op Francorchamps, dat Verstappen als zijn thuiscircuit beschouwt. “Zeker als je niet rijdt, is het moeilijk om de leden in de fanclub te houden. De fanclub had besloten iets te organiseren en dat was dit weekeinde. En dan is het wel stomtoevallig dat op vrijdagavond, een dag voor de fanclubdagen, bekend word dat ik bij Stewart ga rijden.”

De fanclub bleef in de 'Verstappen-loze' Formule I-maanden op peil en telt 11.000 leden. De door tien fans onderhouden website (www.verstappen.nl) behoort tot de best bezochte van het land. Tijdens de drie testdagen in Magny-Cours werden zijn internetpagina's respectievelijk 12.000, 15.000 en 19.000 keer bezocht. Het gastenboek van Verstappens site telt inmiddels ook wat reacties van teleurgestelde Magnussen-fans.

Knarsetandend volgde Verstappen het raceseizoen. Na vier seizoenen en 48 races zat hij voor de tv. Verbeet hij zich niet als hij bijvoorbeeld zag hoe Rosset, zijn opvolger bij Tyrrell, er tot twee keer toe niet in slaagde zich te kwalificeren? “Niet alleen wegens Rosset. Maar gewoon wegens het feit dat je niet mee kan doen in de Formule I. Vandaar dat ik ook nooit naar een race ben gegaan en gewoon thuis ben gebleven. Dat maakte het makkelijk er mee om te gaan. Maar ik ken die jongens allemaal, dáár hoor ik gewoon thuis en niet op de bank voor de televisie.”

Zijn eigen kwaliteiten gaven de doorslag bij de beslissing van Stewart om hem aan te trekken, meent Verstappen, die ook Ford Nederland erkentelijk is. “Maar hoofdzakelijk hebben wij het zelf uitonderhandeld.” Verstappen hoeft geen geld mee te brengen naar zijn nieuwe team. “We hadden met ICL wel een sponsor achter ons staan, maar die kon niet mee omdat Hewlett Packard bij Stewart op de auto staat. Dat zijn concurrenten.”

Een revanchegedachte is Verstappen vreemd nu hij zich in de Formule I heeft teruggevochten. “Je krijgt allerlei negatieve reacties, maar dat heb je nu eenmaal als topsporter die in de belangstelling staat. Ik weet goed wat ik kan en daar heb ik het publiek niet voor nodig.” Woensdag of donderdag vertrekt Jos the Boss naar Magny-Cours. “In elk geval zijn we donderdag voor twaalf uur 's middags op het circuit. Dan begint het pas echt.”

    • Ward op den Brouw