Bescherming tegen claims; Advocaten De Brauw in NV-structuur

ROTTERDAM, 19 JUNI. Advocatenkantoor De Brauw Blackstone Westbroek heeft de maatschapsvorm verruild voor die van een naamloze vennootschap. “Een stuk overzichtelijker”, zegt bestuursvoorzitter mr. P. N. Wakkie van het op een na grootste kantoor van Nederland. De tachtig voormalige firmanten zijn sinds 1 juni aandeelhouders.

Ook Nauta Dutilh, het grootste Nederlandse kantoor, zal binnenkort weer over de NV-vorm praten. “Het onderzoek of een NV voor ons aantrekkelijker is loopt al jaren”, zegt bestuursvoorzitter prof. H.P.J. Ophof. “Maar we zijn er nog niet uit.” De NV-vorm biedt meer bescherming tegen aansprakelijkheid, zegt Ophof. “Het gaat erom dat je niet persoonlijk failliet gaat en je pensioen kwijtraakt als het kantoor ooit de gevreesde mega-claim aan zijn broek krijgt.”

Wakkie noemt drie redenen voor de doorgevoerde structuurwijziging. Een NV is eenvoudiger te besturen dan een maatschap. Een NV biedt een betere bescherming tegen mogelijke aansprakelijkheidsclaims door cliënten. En de NV maakt het makkelijker om met buitenlandse kantoren te onderhandelen over samenwerking.

“De maatschap heeft lange tijd goed gewerkt”, zegt Wakkie. “Maar vroeger waren we met een klein clubje met kantoren in de drie grote steden. Nu hebben we 300 juristen en 350 niet-juristen en zitten we over de hele wereld.”

De bescherming tegen claims van cliënten is volgens Wakkie niet de actuele aanleiding voor de omvorming tot NV. “Het aantal claims is de laatste tijd niet toegenomen. Maar je weet niet wat de toekomst brengt. Als je ziet welke bedragen er tegenwoordig met fusies zijn gemoeid. Die bedrijven hebben adviseurs nodig. En je kan nooit uitsluiten dat er eens iets mis gaat.”

Op internationaal gebied is De Brauw al onderdeel van een alliantie met kantoren in Duitsland, België, Frankrijk, Spanje en Zweden. Die alliantie onderhandelt nu met een Angelsaksische partner. “Als je dan één rechtspersoon bent, praat dat makkelijker”, zegt Wakkie.

Hij noemt schaalvergroting onvermijdelijk. “Onze cliënten trekken de hele wereld over en wij moeten ze volgen.” Zo groot als de grote accountantskantoren wil Wakkie overigens niet worden. “Dat is voor ons een stapje te ver.”

Bij Nauta Dutilh duurt het onderzoek naar de wenselijkheid van een NV-vorm al enige jaren, zegt Ophof. “Een NV heeft ook zijn nadelen. De publicatie-eis: je moet inzicht geven in de winstgevendheid. En er zit een emotioneel aspect aan. Advicaten hebben een vrij beroep, ze zijn nu vrije ondernemers. In een NV ben je niet meer dan aandeelhouder en in dienst van de NV.”