Kafelnikov ontvlucht Brabants gras

ROSMALEN, 18 JUNI. Zo snel als hij was gekomen, zo snel verdween Jevgeni Kafelnikov in Rosmalen gisteren weer van het toneel. Een gladde ondergrond en een stel krijsende kinderen op de tribunes brachten de Russische tennisser naar eigen zeggen zodanig uit zijn evenwicht dat het voor zijn tegenstander, de Amerikaan Steve Campbell, een koud kunstje was om de zege naar zich toe te trekken, 7-5 en 6-2. “Het is zeer onwaarschijnlijk dat ik hier ooit terugkeer”, mopperde Kafelnikov na afloop.

Die woorden volgden op een jammerklacht waarbij vooral het gras op het Autotron het moest ontgelden. “Nooit eerder heb ik op zo'n slechte baan gestaan. Ik kan honderd keer beter dan ik heb laten zien, maar het gladde en zachte gras stonden dat vandaag niet toe”, zo luidde het weinig overtuigende excuus van Kafelnikov, die vooral in de tweede set de indruk wekte Rosmalen zo snel mogelijk te willen verlaten.

Kafelnikov schreef afgelopen weekeinde het grastoernooi in Halle op zijn naam en werd op het laatste moment bereid gevonden om in Rosmalen zijn opwachting te maken. Van de organisatie kreeg hij een wildcard, een forse startpremie en een beschermde status in het hoofdtoernooi. Maar op Kids Day kon Kafelnikov niet duidelijk maken waarom hij een voorkeursbehandeling genoot en gooide hij zijn goede naam te grabbel. “Slecht voor mijn image en mijn fanclub”, zo besefte hij dan ook na zijn nederlaag tegen de bescheiden nummer 95 van de wereld.

Kafelnikov vertrok gisteravond spoorslags richting Engeland, waar hij de laatste voorbereidingen treft op Wimbledon, het belangrijkste grastoernooi van het jaar dat maandag van start gaat. In Londen stuit de 24-jarige Rus in de eerste ronde op hardhitter Mark Philippoussis. Opvallend opgewekt blikte de nummer zeven van de wereld gisteren vooruit naar de krachtmeting met het Australische serveerkanon. “Mijn nederlaag van vandaag zegt niets over mijn vorm. Op Wimbledon zijn de banen dik in orde.”

Kafelnikov was gisteren niet de enige die moeite had met de grasmat op het centrecourt. Al even onzeker ter been was Amanda Coetzer. In duel met de Amerikaanse Kimberley Po maakte de Zuid-Afrikaanse nummer één van de plaatsingslijst een getergde indruk en produceerde ze de ene na de andere afzwaaier. Drie servicebreaks volstonden voor Po om de zege naar zich toe te trekken, 6-4 en 6-2.

Tegenover het vertrek van publiekstrekkers Kafelnikov en Coetzer stond het verrassend sterke optreden van het contingent Nederlanders. Maar liefst negen van de tien spelers drongen voor eigen publiek door tot de tweede ronde. Nadat titelverdediger Richard Krajicek en John van Lottum dinsdag al een plaats bij de beste zestien hadden veiliggesteld, volgden Paul Haarhuis, Jan Siemerink, Dennis van Scheppingen, Sjeng Schalken en Peter Wessels een dag later het voorbeeld. De enige dissonant was Raemon Sluiter, die gisteren het hoofd moest buigen voor de Deen Kenneth Carlsen, 5-7, 6-3 en 6-3.

Vooral de zege van Van Scheppingen kwam enigszins uit de lucht vallen. Het voorseizoen van de 22-jarige qualifier telde maar weinig hoogtepunten en na drie keer eerder te zijn gestrand in de eerste ronde van Rosmalen, mochten zijn kansen op voorhand niet al te hoog worden ingeschat. Tegen Gustavo Kuerten, vorig jaar winnaar van Roland Garros en de nummer 23 van de wereld, legde Van Scheppingen echter een enorme gretigheid aan de dag. Behalve een dosis zelfvertrouwen leverde de zege hem een fiks aantal bonuspunten op, waardoor hij volgende week rond de honderdste plaats op de wereldranglijst staat.

In het vrouwentoernooi deden Miriam Oremans en Kristie Boogert van zich spreken. Beiden wonnen gisteren twee partijen en staan vandaag tegenover elkaar in de kwartfinale. In Birmingham won Boogert vorige week het Nederlandse onderonsje.

    • Mark Hoogstad