Scholes doet Gascoigne nu al vergeten

ROTTERDAM, 16 JUNI. Engeland reisde zonder Paul Gascoigne naar het WK. Bondscoach Glenn Hoddle vond hem niet fit genoeg voor Frankrijk en zei volledig op zijn jonge middenvelders te vertrouwen. De 23-jarige Paul Scholes, speler van Manchester United, stond in de eerste wedstrijd tegen Tunesië centraal opgesteld en bekrachtigde zijn goede spel met het tweede en beslissende Engelse doelpunt (eindstand 2-0). Hoddle sprak na afloop van een “fantastische start” van de Engelse ploeg.

De gelovige ex-international is optimistisch van aard. Hoddle verklaarde voor het WK dat alleen Brazilië individueel betere voetballers heeft dan Engeland. In tegenstelling tot de meeste andere experts rekent de bondscoach zijn ploeg tot de grote favorieten. De Engelsen hebben liefst zes spelers in de selectie die 23 jaar of jonger zijn. Aanvaller Michael Owen (18) van Liverpool is de jongste Engelse deelnemer aan het WK.

Volgens Hoddle was Scholes de uitblinker tegen Tunesië. De roodharige middenvelder was vooraf een van de kandidaten om Gascoigne's positie in te nemen. Ook Darren Anderton, David Beckham en vooral Steve McManaman werden genoemd. De speler met rugnummer zestien kreeg een dag voor de wedstrijd van Hoddle te horen dat hij zou spelen. “Ik kon toen bijna niet meer wachten”, zei Scholes.

Hij speelde gisteren in Stade Vélodrome in Marseille zijn achtste interland. Van alle kandidaten vertoont Scholes als speler de meeste gelijkenis met de bijna legendarische Gascoigne. Scholes heeft ook een gedrongen postuur en hij speelt het liefst vlak achter de spitsen. Scholes kan niet zo goed versnellen als Gascoigne, maar hij is doelgerichter dan zijn voorganger. Zijn treffer tegen Tunesië was zijn vierde voor Engeland. Hij staat daarmee op een fraai gemiddelde van een op twee.

Hoddle sprak van “een klasse-doelpunt”. Scholes liet de bal van buiten het strafschopgebied naar de verste hoek draaien. “Hij heeft geloof in zichzelf en gedraagt zich erg volwassen”, constateerde Hoddle. “Hij wordt nergens nerveus van”, vertelde aanvoerder Alan Shearer, die zelf na een lange periode van blessures net op tijd lijkt. “Natuurlijk was ik zenuwachtig, maar toen de wedstrijd begon, had ik er geen last meer van”, aldus Scholes.

Hij zal zich nu moeten gaan bewijzen tegen sterkere tegenstanders dan het povere Tunesië, dat pas één keer eerder ('78) aan een WK meedeed. Toch kreeg de Noord-Afrikaanse ploeg gistermiddag de eerste grote kans. Skander Souayah kon al na drie minuten op doel schieten, maar de bal werd geblokkeerd. Daarna waren de Engelsen veel sterker. Pas vlak voor rust werd het veldoverwicht uitgedrukt in een doelpunt. Shearer zorgde na een vrije trap van uitblinker Graeme le Saux met een kopbal voor 1-0; het was de negentiende treffer van Shearer voor de nationale ploeg.

Daarvoor had Scholes al een paar goede mogelijkheden gehad. “Ik had al eerder moeten scoren”, besefte hij. Zijn moment van glorie kwam pas vlak voor het einde van de tweede helft. Ook na rust bleef Engeland sterker, maar de ploeg kon het veldoverwicht niet in treffers uitdrukken. Totdat Scholes aan alle onzekerheid een einde maakte met de prachtige 2-0. “Het had ook 3-0 of 4-0 kunnen zijn”, oordeelde Hoddle na afloop. “Maar ik ben heel tevreden. Zo'n eerste wedstrijd op een toernooi is altijd lastig.”

Scholes liet alle complimenten langs zich heengaan. “Ik moet proberen mijn plaats te behouden en goed te blijven spelen”, was zijn nuchtere commentaar. Over zijn overeenkomsten met Paul Gascoigne kon hij niet veel zeggen. “Ik weet het niet. Ik speel mijn eigen spel, maar als mensen me met Gascoigne vergelijken, ben ik vereerd.”