Utah Jazz in finale verslagen; Jordan maakt Chicago Bulls weer kampioen

ROTTERDAM, 15 JUNI. Chicago Bulls heeft vannacht door een nipte overwinning van 87-86 op Utah Jazz de finale van de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie (NBA) gewonnen. Michael Jordan maakte vijf seconden voor tijd de winnende punten voor de titelverdediger. “Dit was de moeilijkste van onze titels”, zei de 35-jarige superster.

Voor Chicago Bulls was het de zesde titel sinds 1990. Jordan maakte ze alle mee. Steeds werd hij tot meest waardevolle speler uitgeroepen. Als hij stopt, zou dat een kleine ramp zijn voor de sterkste basketbalploeg van de wereld. Jordan weet nog niet of hij er nog een jaar aan vastknoopt. “Het zou prachtig zijn, maar die beslissing valt pas de komende maanden.” Veel zal afhangen van een eventueel aanblijven van coach Phil Jackson en of ploeggenoot Scottie Pippen ook in Chicago zal blijven.

Het zal vooral een geldkwestie worden. Pippen heeft het recht op een vrije transfer en kan meer gaan verdienen dan hij ooit heeft gedaan. “Alles is mogelijk”, zei hij vanochtend. “Maar ik hoop dat Michael en ik nog een paar jaar bij elkaar kunnen blijven.” De 32-jarige Pippen koestert het jarenlange succes van zijn ploeg. “Ik kan me niet voorstellen dat er in de toekomst ooit nog een club zo dominant zal zijn in de NBA. Daarom zou het jammer zijn als er nu een einde aan zou komen.”

De Bulls lieten vrijdagnacht de kans liggen om voor eigen publiek de titel al veilig te stellen. Het werd 83-81 voor Utah Jazz, dat vanochtend door een zege in eigen huis op gelijke hoogte in de finalereeks (3-3) zou zijn gekomen. In dat geval had er een zevende en allesbeslissende wedstrijd moeten worden gespeeld, wederom in Salt Lake City.

Zo ver kwam het niet. Utah Jazz leidde wel bijna de gehele wedstrijd. Twintig seconden voor het einde leek John Stockton met een driepunter de thuisploeg de overwinning te bezorgen (86-83). Maar Jordan gaf zich niet snel gewonnen. Eerst scoorde hij, over de rug van Carr, 86-85, en vervolgens heroverde hij persoonlijk op Utah-vedette Karl Malone de bal en zorgde voor de winnende punten: 86-87. “Het was alles of niets”, zei Jordan over zijn beslissende actie. “Toen die bal erin ging, wist ik dat het genoeg was.”

Er stonden toen nog wel vijf seconden op het scorebord. Dus restte Utah Jazz nog één aanval, maar Chicago Bulls verdedigde goed. Stockton probeerde een driepunter te maken, maar hij miste. De Bulls waren weer kampioen. Het feest was uitbundig. “Dit had niemand kunnen verzinnen”, zei de winnende coach Jackson. Hij liet de eer uiteraard aan Jordan die met 45 punten topscorer van de wedstrijd werd. Jackson: “Hij durfde weer de verantwoordelijkheid te nemen. Een perfecte actie van een perfecte basketballer. Het was de mooiste actie die ik ooit in zo'n spannende situatie heb gezien.”

De spanning liep tijdens de wedstrijd af en toe hoog op. Malone, topscorer van Utah met 31 punten, en Dennis Rodman gingen erg ver in hun onderlinge strijd. De excentrieke speler van de Bulls, die nu overweegt een nieuw leven in het Amerikaanse profworstelen te beginnen, rolde tot vier keer toe met zijn tegenstander over de vloer.

Utah Jazz, dat vorig jaar in de finale ook van de Bulls verloor, had meer om over te klagen. Vijf punten (uit twee schoten) werden afgekeurd omdat de tijdregel zou zijn overschreden. Televisiebeelden toonden het gelijk van de thuisclub. Utah-coach Jerry Sloan maakte er geen halszaak van. “Dat zijn moeilijke dingen om te accepteren, maar het is nu eenmaal gebeurd en daar verander je niets aan”, zei Sloan. “Dat hoort bij het spel. Wij zijn en blijven de verliezers.”