Chicago Bulls nog één zege verwijderd van zesde NBA-titel

ROTTERDAM, 11 JUNI. De Chicago Bulls zijn nog één zege verwijderd van hun zesde titel in de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie NBA. De ploeg won gisteren de vierde wedstrijd in de finale van de play-offs tegen Utah Jazz met 86-82. De stand in de best-of-seven-serie kwam daarmee op 3-1 in het voordeel van de titelverdediger.

Sterspelers Michael Jordan en Scottie Pippen namen hun ploeg opnieuw op sleeptouw. Jordan kwam tot 34 punten, Pippen 28. Daarnaast was een belangrijke rol weggelegd voor Dennis Rodman. De excentriekeling wierp in de laatste zes minuten van het vierde kwart vier van de vijf vrije worpen raak. Dat was net in een periode dat zijn ploeggenoten enigszins terug vielen.

Karl Malone, de vedette van de tegenstander uit Salt Lake City, bleef steken op een bescheiden aantal van 21 punten. Bryon Russel was naast Malone de enige speler van Utah die in de dubbele cijfers terecht kwam. Hij scoorde 10 punten. “We hebben het laten afweten in de afronding”, concludeerde coach Jerry Sloan na afloop.

Morgen kunnen de Chicago Bulls voor eigen publiek de zesde titel veilig stellen. “Wij hebben de kansen geheel in eigen hand”, sprak Jordan gisteren na de derde achtereenvolgende overwinning. Nadat Utah Jazz het eerste duel had gewonnen, bleken de Bulls ongenaakbaar in het vervolg van de finalereeks. Jordan: “Wij gaan ons nu rustig voorbereiden op de volgende wedstrijd en maken dan het karwei af.”

Bulls-coach Phil Jackson droeg de overwinning voor een belangrijk deel op aan de omstreden Rodman. “Hij was onze beste schutter vanavond”, aldus Jackson in zijn nabeschouwing. “Vooral in het uitschakelen van Malone was hij op dreef.”

Jackson neemt aan het einde van dit seizoen afscheid van de Bulls, net als steunpilaren Jordan en Pippen. Morgen volgt mogelijk het definitieve afscheid van het luidbejubelde trio. “Daar wil ik voorlopig niet aan denken”, zei Jackson gisteren. “Pas als het vrijdag over is, gaan mijn gedachten daarnaar uit.”

Voor Utah Jazz zijn de vooruitzichten somber. Nooit eerder in de geschiedenis van de NBA maakte een ploeg een 3-1 achterstand ongedaan om vervolgens de titel te winnen. “Het enige wat we kunnen doen is ons voorbereiden op het duel van vrijdag”, zei Malone gisteren. “Het wordt alles of niets.”

Jordan rekent erop morgen zijn laatste wedstrijd voor de Bulls te spelen. “Vandaag was een voorafje, vrijdag volgt het hoofdgerecht”, sprak His Airness gedecideerd.