Wells Fargo uitvloeisel van Californische goudkoorts

NEW YORK, 9 JUNI.In het kielzog van de Californische goudkoorts van 1849 begonnen Henry Wells en William Fargo in 1852 een bank in San Francisco. Beide mannen kwamen uit het oosten van de Verenigde Staten en hadden allebei hoge verwachtingen van de expansie naar het westen. Ze waren betrokken bij de oprichting van American Express in 1850, maar konden hun partners daar niet zover krijgen uit te breiden naar Californië. Daarom begonnen ze met z'n tweëen Wells, Fargo & Co. aan de westkust.

Al gauw hadden ze ook een kantoor in Sacramento, dat dichter bij de goudmijnen lag. De bank was al binnen zeven maanden winstgevend en in het najaar van 1855 had Wells Fargo al vijfenvijftig kantoren in de staat. Het bedrijf was behalve bank ook koeriersdienst, al was het alleen maar om het eigen geld, goud en belangrijke papieren te kunnen vervoeren. Het bedrijf vervoerde echter ook passagiers.

In zijn hoogtijdagen had Wells Fargo honderdvijftig koetsen en vijftienhonderd paarden. De met paarden bespannen koets was in de jaren vijftig en zestig van de vorige eeuw het meest gangbare vervoersmiddel. Omdat postkoetsen veelvuldig werden overvallen had Wells Fargo zijn eigen 'detectives' in dienst om ze te beschermen en in geval van een geslaagde overval de daders op te sporen.

Bij al het succes van de bank was Wells intussen wel de president gebleven van American Express tot hij in 1868 overleed. Zijn partner William Fargo was tijdens de burgeroorlog burgemeester van Buffalo, later president van Wells Fargo en ook nog president van American Express. Fargo, South Dakota is naar hem genoemd.

Wells Fargo was in al zijn bedrijfsactiviteiten even succesvol. Het nam tegoeden in, verleende krediet maar had ook gekoelde spoorwagons voor het transport van groente en fruit en verzorgde de distributie van Hollywoodfilms door het hele land. In 1904 was de koersdienst naar New York verhuisd en had het een nationaal netwerk opgebouwd. In juli 1918 nam de regering bij wijze van noodmaatregel het vervoersbedrijf over. De bank bleef en breidde zich uit door eigen groei en overnames, waaronder die van Union Trust en later American Trust. De laatste grote overname had twee jaar geleden plaats toen Wells Fargo voor 11,3 miljard dollar First Interstate overnam in een vijandige overname. De huidige fusie met Norwest vindt onder een gelukkiger gesternte plaats. Wells Fargo, met als bedrijfslogo nog altijd de postkoets met welgeteld zeven paarden, blijft rijden.