Pauze in luchtaanvallen; Uittocht uit een angstig Eritrea

ASMARA, 8 JUNI. Buitenlanders verdrongen zich zaterdag op de luchthaven van de Eritrese hoofdstad Asmara om het land te verlaten, nadat het conflict met Ethiopië een nieuwe dimensie had gekregen door een reeks luchtaanvallen.

De hoop onder Westerse bondgenoten van beide landen op een vreedzame oplossing neemt snel af nu de strijdende partijen zich steeds meer laten leiden door nationalistische gevoelens en het grensgeschil naar de achtergrond is verdwenen. De Ethiopische luchtmacht voerde zaterdag opnieuw aanvallen uit op het vliegveld van Asmara. Evenals bij de aanval op vrijdag slaagden de Eritreërs erin ten minste één MiG neer te halen. Vermoedelijk proberen de Ethiopiërs de kleine Eritrese luchtmacht uit te schakelen.

De Ethiopische premier Meles Zenawi kondigde voor de nacht van zaterdag op zondag een moratorium af voor de bombardementen bij Asmara om buitenlanders de kans te geven het land te verlaten. Zo'n 2.000 grepen die kans en vlogen met speciale vluchten naar Saoedi-Arabië en Djibouti.

Na het verstrijken van de pauze in de luchtaanvallen hadden er gisteren geen nieuwe bombardementen plaats. Asmara was rustiger dan gebruikelijk op zondag. Het geluid van spelende kinderen in achtertuintjes werd alleen aan het einde van de middag verstoord door twee overvliegende gevechtsvliegtuigen, naar later bleek van de Eritrese luchtmacht. Bewoners vreesden een nieuwe Ethiopische aanval en stoven alle kanten op. Op de door burgers verlaten luchthaven verkeerden soldaten in opperste staat van paraatheid. Gespannen lagen zij achter hun afweergeschut. Een gevechtshelikopter blokkeerde de landingsbaan.

In Asmara paradeerden de autoriteiten zaterdag met een gevangen genomen Ethiopische piloot. Toen president Isayas Aferworki op straat verscheen, juichte een enthousiaste menigte hem toe. Eritrese oorlogsveteranen uit de dertigjarige oorlog tegen Ethiopië melden zich massaal voor de strijd.

Het bloedigste bombardement werd vrijdag door Eritrese bommenwerpers uitgevoerd op de Noord-Ethiopische stad Makelle. Hierbij vielen 44 doden, onder wie 10 kinderen. Eén Eritrees gevechtsvliegtuig werd neergehaald. De aanval op Makelle heeft aan Ethiopische kant veel kwaad bloed gezet en de nationalistische gevoelens verder aangewakkerd. Overal in het land begon de mobilisatie van oorlogsveteranen. Premier Meles zei dat de internationale gemeenschap “het leiderschap in Asmara aan het verstand moet brengen dat het onverantwoord handelt”. Gisteren meldde Ethiopië de herovering van het stadje Zalembessa bij de omstreden Yirga-driehoek. Met een Eritrees offensief in dit gebied begon op 12 mei de escalatie van het conflict.

    • Koert Lindijer