Eritrea en Ethiopië bombarderen elkaar, Tientallen doden en gewonden gemeld

ADDIS ABEBA /ASMARA, 6 JUNI. De oorlog tussen Eritrea en Ethiopië is gisteren verder geëscaleerd door bombardementen op elkaars grondgebied. De gevechten langs de grens zijn verhevigd en bij de Rode Zee is een nieuw front geopend.

De Veiligheidsraad van de Verenigde Naties heeft beide partijen vanmorgen opgeroepen om een onmiddellijk staakt-het-vuren in acht te nemen. Volgens de secretaris-generaal van de volkerenorganisatie, Kofi Annan, moet “de diplomatie een kans krijgen” het conflict op te lossen.

Eritrese gevechtsvliegtuigen bestookten gistermorgen om 10 uur plaatselijke tijd drie doelen op Ethiopisch grondgebied, waaronder Makelle, de hoofdstad van de grensprovincie Tigre. De mededeling van het Ethiopische ministerie van Buitenlandse Zaken over de Eritrese luchtaanvallen werd gisteren bevestigd door een humanitaire bron ter plaatse.

Een Westerse diplomaat in Asmara, de hoofdstad van Eritrea, heeft bevestigd dat de Ethiopische luchtmacht daarop in twee golven het militaire vliegveld bij Asmara onder vuur nam. Daarbij zou volgens dezelfde bron een Ethiopisch toestel zijn neergehaald door Eritrees luchtafweergeschut. Om 18 uur plaatselijke tijd ondernamen Eritrese toestellen een tweede aanval op Makelle, ditmaal op een dichtbevolkte woonwijk. Inwoners meldden dat hierbij tientallen doden en gewonden zijn gevallen.

Westerse ambassades zijn begonnen met de evacuatie van hun landgenoten uit Eritrea. Een woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken “betreurde” gisteren “deze ernstige escalatie”. De vijandelijkheden begonnen op 12 mei, toen Eritrese troepen de omstreden, vruchtbare Yirga-driehoek binnentrokken, waar Ethiopië begin dit jaar politiemannen heenstuurde en de oogst binnenhaalde.

De Eritrese luchtaanval kwam kort nadat de regering in Asmara het door de Verenigde Staten en Rwanda opgestelde bemiddelingsvoorstel voorzichtig had begroet. Het plan behelst de terugtrekking van troepen uit de Yirga-driehoek, de ontplooiing van een waarnemersmacht, demilitarisering van het bestuur over de grensstreek en nader internationaal onderzoek naar de wortels van het conflict. De Ethiopische regering heeft de voorstellen donderdag aanvaard.

De VS maken zich grote zorgen over het groeiende conflict tussen Eritrea en Ethiopië. De leiders in Asmara en Addis Abeba onderhouden goede betrekkingen met Washington, dat hen al enige tijd ten voorbeeld stelt aan de rest van Afrika en beide landen beschouwt als bondgenoten tegen het moslim-fundamentalistische bewind in Soedan.

Inmiddels hebben de schermutselingen langs de grens zich verbreid buiten de Yirga-driehoek. Een tweede en derde front zijn geopend bij de grensplaats Zalembessa, benoorden Makelle, en bij Biru, 75 kilometer van de Eritrese Rode Zeehaven Assab. (AFP, Reuters)