Zülle verliest terrein op klimspecialisten

ROTTERDAM, 4 JUNI. De Italiaan Marco Pantani en de Rus Pavel Tonkov blijven de smaakmakers in de Giro d'Italia. In de achttiende etappe namen de twee klimspecialisten afstand van Alex Zülle. De Zwitser verloor gisteren een minuut in de Dolomieten. Drie dagen voor de slotdag in Milaan heeft hij een achterstand van twee minuten op roze-truidrager Pantani.

Tonkov won gisteren in de eindsprint van Pantani. Tonkov, de eindwinnaar van 1996, verkleinde zijn achterstand in het algemeen klassement tot 27 seconden. Vandaag staat opnieuw een zware bergrit op het programma. Morgen volgt een tijdrit over dertig kilometer. De Giro wordt afgesloten met twee etappes in de Po-vlakte.

Voor Pantani is de geringe voorsprong op Tonkov niet geruststellend. De Rus wordt in staat geacht zijn achterstand in de tijdrit goed te maken. Afgelopen zondag boekte Tonkov een winst van twee minuten op Pantani, in een tijdrit over veertig kilometer. “Als ik de ronde wil winnen, moet ik weer aanvallen. Maar ik betwijfel of ik dat nog kan”, zei Pantani gisteren.

In de achttiende etappe reden de 98 overgebleven deelnemers over drie bergen met korte, steile beklimmingen. In de afdaling van de eerste col ontstond een kopgroep van twintig renners. Pantani, Tonkov en Zülle hielden elkaar voortdurend in de gaten. De Italiaan Gueseppe Guerini, de grootste verrassing van de afgelopen weken, fietste in hun kielzog mee naar boven. Halverwege de laatste klim kon Zülle het hoge tempo niet langer volhouden.

Van de vier kanshebbers - Guerini staat nog steeds derde - is Zülle de beste tijdrijder. Hij won in de laatste race tegen de klok bijna anderhalve minuut op Tonkov en ruim drie minuten op Pantani. Gezien de onderlinge tijdsverschillen beloven de slotdagen van de Giro ongemeen spannend te worden.