Snelle trein tussen Londen en Kanaal alsnog gered

LONDEN, 4 JUNI. De aanleg van een snelle treinverbinding tussen Londen en de Kanaaltunnel is gered door een akkoord dat de Britse regering gisteren heeft gesloten met projectontwikkelaar London & Continental Railways (LCR). De overheid legt nog eens 140 tot 360 miljoen pond (320 tot 880 miljoen gulden) extra bij, boven de 1,8 miljard pond (4,1 miljard gulden) aan subsidie die ze eerder al beloofd had.

Verder staat ze borg voor de 3,7 miljard pond aan leningen en obligatie-uitgiften die het project moeten financieren. In ruil geeft de LCR vanaf het jaar 2020 aan de staat 35 procent van de winst voor belasting. Ook krijgt de overheid een belang van vijf tot tien procent in Eurostar, het bedrijf dat het passagiersvervoer door de Kanaaltunnel verzorgt. Eurostar dat in handen van LCR was, wordt overgenomen door een consortium van British Airways, National Express en spoorwegmaatschappijen in Groot-Brittannië, Frankrijk en België.

Vier maanden geleden dreigde het project te stranden omdat LCR niet meer in staat was aan haar financiële verplichtingen te voldoen. De inkomsten van Eurostar die de aanleg voor een deel hadden moeten financieren, bleven ver achter bij prognoses. Een verzoek om 1,2 miljard pond aan extra overheidssubsidie wees vicepremier John Prescott in januari van de hand. Gisteren in het Lagerhuis presenteerde Prescott het akkoord met LCR als grootse overwinning. Hij zei dat de overeenkomst “uit de as van de ineenstorting van LCR” was weggesleept. De risico's van het akkoord voor de overheid zijn volgens de vicepremier miniem. Maar hij weigerde te garanderen dat het project in zijn geheel wordt voltooid.

De aanleg van de 108 kilometer lange snelle treinverbinding kost 7,7 miljard pond (17,5 miljard gulden) en begint in oktober. De eerste fase - van de Kanaaltunnel tot aan de rand van Londen - moet over vijf jaar klaar zijn. De tweede fase - dwars door Oost-Londen tot aan het station St Pancras - moet in het jaar 2007 zijn voltooid. Maar Railtrack, eigenaar van de spoorverbindingen in Groot-Brittannië, heeft zich alleen verplicht het eerste deel aan te kopen voor een bedrag van 1,5 miljard pond. Railtrack heeft op het tweede deel een optie. Zonder koper gaat de aanleg van het tweede deel niet door.

In Frankrijk en België rijdt de Eurostar al met een topsnelheid van bijna 300 kilometer per uur over snelle treinverbindingen sinds de Kanaaltunnel vier jaar geleden in gebruik genomen is. In Engeland boemelt de Eurostar met een gemiddelde snelheid van 70 kilometer per uur door Kent. Aanleg van de Britse snelle treinverbinding bekort de reistijd van Londen naar Parijs en Brussel met ruim een half uur.