Eritrea contra Ethiopië; Grensoorlog ontbrandt in Oost-Afrika

ZALAMBESSA, 4 JUNI. Het grensgeschil tussen Ethiopië en Eritrea is geëscaleerd tot hevige artilleriegevechten in het omstreden gebied. De beschietingen over en weer, die zondag begonnen, gingen vanmorgen onverminderd door.

Gisteren bestookte Ethiopisch geschut de Eritrese dorpen Mai Tsa'udu en Seaha, nabij het grensstadje Zalambessa, vertelden buitenlandse ooggetuigen. Zalambessa ligt 160 kilometer ten zuidwesten van de Eritrese hoofdstad Asmara. Ethiopische en Eritrese troepen beschoten elkaar in de loop van de dag met artillerie, mortieren en lichte wapens.

Over het aantal slachtoffers bestaat geen duidelijkheid. Volgens een hulporganisatie in de Ethiopische hoofdstad Addis Abeba zijn er sinds zondag meer dan honderd doden en gewonden gevallen in het grensgebied. De vijandelijkheden hebben zich inmiddels in westelijke richting uitgebreid, buiten de betwiste Yirga-driehoek, een strook land tussen twee grensrivieren.

Volgens het Eritrese ministerie van Buitenlandse Zaken opende het Ethiopische leger gisteren bij zonsopgang de aanval op Eritrese stellingen met pantserwagens en artillerie. Een officiële Ethiopische bron meldde gisteren dat Eritrese troepen een poging hadden ondernomen om de stellingen die ze zondag moesten opgeven te heroveren, maar zouden zijn gestuit op fel verzet van het Ethiopische leger.

Op de weg van de Eritrese hoofdstad Asmara naar de grens zagen ooggetuigen gisteren een konvooi van 30 militaire trucks met troepen en voorraden op weg naar het front. Eritrea mobiliseert veteranen van dertig jaar bevrijdingsstrijd tegen de opeenvolgende heersers in Addis Abeba, die pas ophield toen het land in 1993 onafhankelijk werd.

De Verenigde Staten en Rwanda zetten hun bemiddelingspogingen voort, tot dusverre zonder veel resultaat. De woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken, James Rubin, zei gisteren dat geen van beide partijen de gezamenlijke aanbevelingen van de VS en Rwanda tot beslechting van het grensgeschil had aanvaard en toonde zich “ernstig bezorgd” over de jongste escalatie. Washington onderhoudt goede betrekkingen met beide partijen.

De vijandelijkheden begonnen op 12 mei bij het dorp Badme in de omstreden Yirga-driehoek. Volgens Addis Abeba hebben Eritrese troepen daar Ethiopisch grondgebied bezet. Sindsdien hebben beide landen troepen samengetrokken langs hun bijna duizend kilometer lange grens. Addis Abeba en Asmara houden vast aan hun eerder ingenomen standpunten. Ethiopië eist “onvoorwaardelijke” terugtrekking van Eritrese troepen uit wat het voor Ethiopisch grondgebied houdt. Asmara herhaalde deze week zijn oproep tot “volledige demilitarisering van het grensgebied” en houdt vol dat de Yirga-driehoek “onbetwistbaar Eritrees grondgebied” is. (AFP, Reuters)