De basketballer met ijswater in zijn hersenen

De kleine John Stockton was vannacht de grote man bij Utah Jazz. In de eerste wedstrijd om het Amerikaans basketbal- kampioenschap versloeg Utah titelhouder Chicago Bulls.

ROTTERDAM, 4 JUNI. In het café van Jack Stockton moet het gisteravond een groot feest zijn geweest. Altijd wanneer de Utah Jazz spelen staat er de televisie aan. Want dan moet massaal worden gekeken naar de verrichtingen van John Stockton, Jacks zoon die voor de profbasketbalploeg van Salt Lake City speelt. Gisteravond konden alle gasten van Jack's café juichen, want John maakte de beslissende punten in de eerste finalewedstrijd om het Amerikaans kampioenschap tegen de Chicago Bulls (88-85).

Het café is sinds jaar en dag het populairste drinketablissement van Spokane, een stadje in de staat Washington, 600 kilometer ten noorden van Salt Lake City. Al dertien jaar speelt de beroemdste inwoner van Spokane voor de Utah Jazz. John Stockton (tweede van vier kinderen) is intussen 36 jaar en al jaren de speler met de meeste assists en de meeste steals van de Utah Jazz en sinds kort zelfs in de geschiedenis van het Amerikaanse profbasketbal. Hij verbeterde het totaal van 'Magic' Johnson. Scoren laat hij meestal over aan de 34-jarige reus Karl Malone, bijgenaamd The Mailman. Gisteravond deed Stockton het zelf. Met zeven van de negen punten in de verlenging leidde hij zijn ploeg naar de eerste overwinning in de best-of-seven-finale van de NBA-playoffs.

Malone, de man van wie wordt verwacht dat hij de Jazz naar de Amerikaanse titel zal schieten, bleef gisteren in het Delta Center van Salt Lake City in gebreke. Hij zorgde slechts voor 21 punten, tegenover 24 punten voor Stockton en topscorer Michael Jordan van de Bulls met 33 punten. Malone speelde slecht voor zijn doen, bijna alle Jazz-spelers speelden slecht, maar Stockton speelde een van de beste wedstrijden van zijn leven. Nadat de reguliere speeltijd in 79-79 was geëindigd, zette Stockton het duel naar zijn hand. Bij de stand 86-85 toonde hij zijn koelbloedigheid door twee vrije worpen te benutten. “Hij moet ijswater in plaats van bloed in zijn hersenen hebben”, meende zijn ploeggenoot Greg Foster.

“We waren gewoon de gelukkigste”, zei Stockton zelf. “We hadden steeds een voorsprong, maar de Bulls kwamen steeds terug. We moeten wel beter gaan spelen dan vanavond willen we kampioen worden. Want zoals de Bulls spelen, met zoveel veerkracht en fanatisme worden ze weer kampioen.” Michael Jordan, die zijn zinnen heeft gezet op zijn zesde titel, zei: “We hadden moeten winnen. Maar die Stockton moet niet nog een keer zo goed spelen als vanavond. Dan gaan we het nog heel moeilijk krijgen.”

De mensen die hem kennen weten dat John Stockton voor zijn laatste kans op de wereldtitel vecht. “Hij wil maar één ding en dat is die ring om zijn vinger, de ring van de wereldkampioen”, zei ploeggenoot Bryon Russell. Stockton, een kleine blanke man (1.85 meter), speelde de meeste playoff-wedstrijden in de historie van de NBA. Liefst 141-maal. Malone speelde er 131. Vorig jaar werden Stockton en Malone in de finale gestuit door de Bulls, dit keer zijn ze favoriet. “Maar de Bulls zijn niet voor niets wereldkampioen. Zoals ze zich langs de Pacers hebben gevochten, dat duidt op kwaliteit en vechtlust. Jordan wil afscheid nemen met een titel. Zo is hij. Ik denk nog niet aan een afscheid. Maar ik beschouw deze kans op de wereldtitel wel als de laatste met de Jazz”, zei Stockton, die in 1992 met het Dream Team olympisch kampioen werd.

Wanneer de Bulls de finaleserie verliezen komt een einde aan een lange heerschappij van de ploeg uit Chicago. De ploeg zal dan uiteenvallen. Jordan zei gisteren voor de wedstrijd in Salt Lake City dat hij na de finales bekend maakt of hij doorgaat met basketballen. Duidelijk is dat coach Phil Jackson niet meer overweg kan met de clubleiding en waarschijnlijk opstapt. Zonder Jackson wil Jordan niet meer voor de Bulls spelen. En als Jordan er niet meer wil spelen, zal Scottie Pippen (zijn contract loopt af) uitkijken naar een andere club. De kansen op prolongatie van de wereldtitel worden in de Verenigde Staten niet groot geacht. Ten eerste wordt de moeizame overwinning op de Indiana Pacers als een teken van zwakte gezien. Ten tweede hebben de Bulls slechts drie dagen rust gehad na zeven zware wedstrijden en de Jazz tien dagen na de serie tegen de LA Lakers. Bovendien beginnen de finales met twee thuiswedstrijden voor de Jazz, een voordeel dat zwaar weegt. Pas spelen de Bulls thuis, drie keer, eventueel gevolgd door twee in Salt Lake City. De ploeg die vier duels wint, is kampioen.

Vorig jaar begonnen de Bulls de finales met twee gewonnen thuiswedstrijden, gevolgd door twee verloren uitwedstrijden, waarna twee gewonnen thuiswedstrijden de beslissing brachten. John Stockton voelt de nederlaag van vorig jaar nog steeds: “Zoveel verdriet heb ik nooit gehad na een nederlaag. Dat overkomt ons niet meer. Jordan is de grootste speler van deze planeet. Maar wij zullen hem verslaan.”

    • Guus van Holland