Bergkoning Pantani aanstichter slagveld in Dolomietenrit

ROTTERDAM, 3 JUNI. Marco Pantani heeft de 81ste editie van de Ronde van Italië op zijn kop gezet. In de eerste zware bergetappe van Asiago naar Selva di Val Gardena, met vier beklimmingen van de eerste categorie, fietste de 28-jarige klimmer op superieure wijze over de Dolomietencols. Maar liefst 38 renners overschreden de tijdslimiet. Pantani kreeg de roze trui omgehangen. Hij gunde de dagprijs aan zijn medevluchter Giuseppe Guerini. De Zwitser Alex Zülle verloor ruim vier minuten op de ontketende Italianen.

Pantani en Guerini reden op de voorlaatste berg weg bij de Rus Pavel Tonkov, die het vuur in een eerder stadium had aangewakkerd. Tonkov verloor ruim twee minuten op zijn concurrent Pantani. In het algemeen klassement heeft Tonkov nu een achterstand van een halve minuut, geen onoverkomelijke hindernis voor de veelzijdige kopman van Mapei. Met de verrassend sterke Guerini (31 seconden) en de onttroonde leider Zülle (1.01) behoort Tonkov nu tot de outsiders.

Pantani bracht de Italiaanse wielerfans in hogere sferen. Na het uitvallen van titelhouder Ivan Gotti is hij dé favoriete landgenoot voor de tienduizenden tifosi langs de kant. Toch was Pantani gisteren niet overtuigd van zijn machtsgreep. “Ik voelde me niet eens zo sterk, maar toen Tonkov demarreerde kon ik niet achterblijven. Vervolgens kon ik met Guerini makkelijk van hem wegrijden.”

Voor Zülle verliep de zeventiende etappe dramatisch. De winnaar van de Vuelta in 1997 heeft zijn seizoen afgestemd op de Giro, waar hij nooit eerder aan de start verscheen. Rijdend voor zijn nieuwe werkgever Festina leek de Zwitser onaantastbaar in de Italiaanse ronde. Hij won zondag de individuele tijdrit. Gisteren beleefde hij een grote inzinking. “Maar ik kom zeker terug. De verschillen zijn nog niet al te groot.”

Vandaag en morgen staan er opnieuw zware bergritten op het programma. Met het oog op de laatste tijdrit van zaterdag hoeft Zülle nog niet te wanhopen. In de race tegen de klok over dertig kilometer kan hij zijn huidige achterstand op de zwakke tijdrijder Pantani zeker goedmaken. Maar de Italiaan is vastbesloten zijn voorsprong uit te breiden. “Als ik de Giro wil winnen, moet ik nog meer aanvallen in de Dolomieten.”

Van de 162 gestarte renners stonden er vanmorgen nog maar 98 aan de start. De Italiaan Mario Cipollini behoorde tot het grote contingent uitvallers. Cipollini klaagde over darmproblemen. De meeste volgers in de karavaan twijfelen aan zijn medische klachten. De beste sprinter ter wereld heeft zijn zinnen gezet op de groene trui in de Tour de France.

Tristan Hoffman, de enige overgebleven Nederlander, kwam ook te laat binnen. “Misschien besluit de jury dat we toch mogen starten, omdat er zo veel buiten de tijdslimiet zijn aangekomen”, hoopte Hoffman tevergeefs.