Vredestichter bij ING Barings gooit na vijf maanden bijltje neer

Met het vrijdag bekendgeworden vertrek van bestuurder Arjun Mathrani wordt duidelijk dat de rust bij ING Barings nog niet is weergekeerd. De Indiër, aangesteld als vredestichter, was pas vijf maanden in dienst.

ROTTERDAM, 2 JUNI. Tijdens de presentatie van de jaarcijfers in maart verklaarde bestuursvoorzitter Aad Jacobs van ING heel wat vuurwerk bij dochter Barings te verwachten. “De ene helft van de medewerkers gaat weg, de andere helft loopt naar de pers”, dramatiseerde de vorige week vertrokken topman.

Aanleiding tot de verwachte onrust is de nieuwe koers die het Amsterdamse hoofdkantoor heeft uitgestippeld. Mede door de acquisitie van de Belgische Bank Brussel Lambert (BBL) komt het accent van de investment-activiteiten (fusies, aandelenemissies) steeds meer op Europa te liggen.

Gevolg hiervan is minder aandacht voor opkomende markten als Latijns Amerika en Azië, van oudsher de kracht van zowel ING als Barings.

Deze keuze was een paar weken vóór Jacobs' uitspraken al duidelijk. Eerst werden tweehonderd researchmedewerkers in Zuid-Amerika en het Verre Oosten op straat gezet, terwijl een paar weken later de derivatenhandel in Londen - gericht op de opkomende markten - werd opgedoekt. Ook dat ging ten koste van tweehonderd banen.

Jacobs noemde het in april onvermijdelijk dat dit proces, de 'Europeanisering' van Barings, “tot enige verwarring leidt”. De samenwerking tussen de verschillende ING-onderdelen zou ook “het komende jaar nog stof doen opwaaien. Stof dat wij grotendeels voorzien hebben”.

Het vertrek van de 53-jarige Arjun Mathrani komt desondanks als een verrassing. Na een carrière van bijna dertig jaar bij de Amerikaanse bank Chase Manhattan was hij sinds januari bij ING Barings de uitdaging aangegaan om de investment-activiteiten te integreren. Behalve om ING Nederland, Barings en BBL gaat het daarbij ook om het vorig jaar verworven Furman Selz.

Ook voor Mathrani is de accentverschuiving naar Europa reden voor vertrek. Daar komt bij dat BBL steeds meer ruimte voor zich opeist binnen het concern, wat ten koste gaat van de 'Londense' verantwoordelijkheden.

Sinds Nick Leeson in 1995 het Londense Barings met zijn speculaties in Singapore opblies, is de rust nooit weergekeerd. De concurrentie profiteerde van de onrust en deed, veelal met succes, een aanval op de aantrekkelijkste medewerkers.

Twee jaar geleden leidde zo'n aanval zelfs bijna tot een rechtszaak toen Deutsche Bank, bezig met de integratie van Barings' concurrent Morgan Grenfell, ruim zeventig medewerkers wegkocht. Een schikking voorkwam een gang naar de rechter.

De Aziatische crisis diende de rust bij Barings evenmin. De winstdoelstelling van ING, 11 procent op het geïnvesteerde vermogen, heeft Barings vermoedelijk nog nooit gehaald. Het afgelopen jaar zorgden de investment-activiteiten (inclusief Barings) voor een brutowinst van 625 miljoen gulden, een kwart minder dan in 1996.

Schrale troost voor ING is dat zij niet alleen staat in de problemen met de investment-activiteiten. Ook ABN Amro zag het afgelopen jaar het resultaat in dit segment dalen, de huidige beurseuforie ten spijt. In het jaarverslag van De Nederlandsche Bank vroeg de toezichthouder zich dit jaar zelfs openlijk af of Nederlandse banken zich met de ruige investment-activiteiten moeten blijven bezighouden. “Werknemers in deze sector zijn slechts met hoge salarissen en royale bonusregelingen te houden. Het is de vraag of deze cultuur past bij de van huis uit voorzichtig opererende Nederlandse bankiers.”