Pioline laat Franse gloriejaren herleven tegen Krajicek

PARIJS, 2 JUNI. De Franse tennisser Cedric Pioline heeft de toeschouwers op het uitverkochte court central afgelopen weekende in hogere sferen gebracht. Tijdens twee indrukwekkende voorstellingen tegen achtereenvolgens de Nederlander Richard Krajicek en de Rus Marat Safin werd hij door 16.000 supporters naar de kwartfinales gedragen. Piolini liet de gloriejaren van zijn landgenoten Yannick Noah en Henri Leconte op Roland Garros herleven.

Huiveringwekkend was de ambiance, waarin een einde kwam aan de triomftocht van een Russisch supertalent dat na drie partijen in het kwalificatie-toernooi zonder pardon grote namen als Agassi en Kuerten had uitgeschakeld. Ook Pioline kreunde lange tijd onder het geweld in het slagenarsenaal van Safin. Maar nadat de bijna 29-jarige Fransman de tie-break van de derde set uit handen had gegeven, bezweek zijn elf jaar jongere tegenstander aan de inspanningen die hij in zes eerdere duels op Roland Garros had geleverd.

In vijf sets (7-5, 4-6, 6-7, 6-4 en 6-4) ontketende Pioline een volksfeest op Roland Garros, waarvoor hij zaterdag al de basis had gelegd in de eenzijdige partij tegen Richard Krajicek. Zelden heeft de 26-jarige Nederlander zo slecht geserveerd als in de 3de ronde van de Open Franse kampioenschappen. Met het onthutsende percentage van 30 procent op zijn eerste service in de eerste set en het nog schameler aantal van slechts negen directe punten op zijn opslag in drie reeksen zette Krajicek de toon voor een treurige vertoning.

“Mijn service was een drama”, stamelde hij na de afgang in drie bedrijven: 6-3, 6-2 en 7-5. Dat had Krajicek ook kunnen zeggen van zijn volleys die slechts dienden als voorzetten voor de fraaie passeerslagen van Pioline. Hoewel de sensibele Fransman de reputatie heeft dat hij op beslissende momenten nog wel eens onder de druk wil bezwijken, herstelde hij zich toen Krajicek bij een 5-4 achterstand in de derde set de laatste strohalm had gegrepen. “Een partij tegen Pioline is nooit over”, hoopte Krajicek tevergeefs.

Pijnlijk was de gedachte dat Krajicek, de nummer 10 van de ATP-ranking, geen greep had op zijn service. “Ik wilde naar de zwakkere forehand van Pioline serveren en tot mijn eigen verbijstering speelde ik de bal drie keer op zijn backhand.” Pioline maakte dankbaar gebruik van die tactische blunders van zijn opponent, die de Fransman al in de eerste set had laten ontsnappen. Zeker drie keer had Krajicek op 3-3 de kans een breakpoint weg te werken, maar in een bloedstollende rally bleef Pioline op wonderbaarlijke wijze overeind.

Vanaf dat moment speelde de nummer 1 van Frankrijk in een roes, die hij tot en met de laatste bal in zijn zenuwslopende gevecht met Safin wist vast te houden. Krajicek nam afscheid van Roland Garros in de wetenschap dat hij in elk geval tot en met het laatste punt had geknokt. Vorig jaar liet de Wimbledon-kampioen van 1996 zich in Parijs nog gewillig uitschakelen door Patrick Rafter, omdat hij zich niet aan de lastige weersomstandigheden kon aanpassen. Zaterdag diende Krajicek ook tegen een straffe wind in te serveren, maar miste hij vooral de overtuiging in zijn spel vanaf de baseline.

“Ik had niet het gevoel dat ik de rally's kon domineren”, verzuchtte Krajicek. Daarom volhardde de pupil van coach Rohan Goetzke in zijn aanvallende tactiek die tot mislukken was gedoemd, omdat hij door zijn opslag in de steek werd gelaten. Sinds zijn zo succesvolle campagne in 1993, toen Krajicek op het trage gravel van Roland Garros de halve finales bereikte, heeft hij in Parijs vergeefs gezocht naar de ideale balans in zijn spel. “Mentaal valt het me zwaar op gravel te spelen”, verklapte hij afgelopen week. “Hoewel ik ook op die ondergrond voor iedereen gevaarlijk kan zijn, miste ik het vertrouwen in mijn slagen.”

Na de geruisloze aftocht van Krajicek wordt de top-10 van de wereldranglijst alleen nog vertegenwoordigd door Marcelo Rios. Zondag hervond de flamboyante Chileen zich bijtijds, toen Albert Costa in de tweede set een breakpoint had voor een 5-2 voorsprong nadat hij de eerste reeks al met 6-4 had gewonnen. Rios kan vandaag wederom Pete Sampras van zijn troon verdrijven als hij in de kwartfinales wint van een andere Spanjaard, Carlos Moya. Diens landgenoot Alex Corretja vestigde een nieuw record in Parijs door in de derde ronde een veldslag van maar liefst vijfenhalf uur te overleven tegen de Argentijn Hernan Gumy.

    • Robèrt Misset