Kukoc leidt de Bulls langs de Pacers naar de finale van NBA

ROTTERDAM, 2 JUNI. Michael Jordan en de Chicago Bulls maken zich op voor de zesde Amerikaanse basketbaltitel in acht jaar. De titelverdediger won gisternacht in Chicago de zevende en laatste wedstrijd in de halve finale tegen de Indiana Pacers: 88-83. Vrijdagnacht hadden ze nog moeten toestaan dat de Pacers in Indianapolis met een 92-89 overwinning de stand gelijk trokken, 3-3. Woensdag staat het eerste finaleduel tegen de Jazz in Utah op het programma.

De mannen van succescoach Jackson begonnen ondanks hun ervaring nerveus en gespannen aan het duel met de Pacers. De puntenmachine Jordan/Pippen, respectievelijk 28 en 17 punten, liep niet. In het eerst kwart namen de Pacers met 27-19 overtuigend de leiding. Jordan wist in de beginfase slechts twee punten te maken.

In de tweede periode hield Kerr de Bulls met elf punten in de wedstrijd. Bovendien misten de Pacers in het tweede kwart acht van de eerst tien schoten. De Bulls pakten met 46-39 voor het eerst de leiding. Al bracht Miller, topscorer bij de ploeg van Rik Smits met 22 punten, de marge voor het einde van de eerste helft met twee driepunters terug tot drie.

In het derde kwart nam Kukoc de Bulls op sleeptouw. In deze periode maakte hij veertien van zijn in totaal 22 punten. Jordan hield zich vooral bezig met het verdedigen van Miller.

Mede dankzij het optreden van Kukoc ging Chicago met de grootste voorsprong van de avond, 69-61, het vierde kwart in. Met elf punten op rij bleven de Pacers de thuisploeg echter onder druk zetten: 72-69. Jordan antwoordde met vijf punten, maar met nog vijf minuten en 34 seconden te spelen bracht Davis de marge terug tot twee, 79-77.

In de beslissende fase kwam de opleving van Jordan. Met tien van zijn 28 punten bezorgde hij zijn ploeg de overwinning. Bovendien kroonde hij zichzelf tot productiefste basketballer ooit in de playoffs. Hij passeerde de 5.762 punten van recordhouder Kareem Abul-Jabbar.

De teleurstelling bij de Pacers was groot. “We waren heel dicht bij onze eerste finale”, realiseerde Rik Smits (dertien punten) zich.