Volksfeest in Santiago na machtsgreep Rios

ROTTERDAM, 30 MAART. Zijn uitzinnige landgenoten verzamelden zich op het Plaza Italia in Santiago waar normaal gesproken slechts successen in het voetbal worden gevierd. Marcelo Rios was al een volksheld in Chili, maar na zijn geslaagde machtsgreep in de tennissport krijgt de 22-jarige winnaar van Key Biscayne een mythische dimensie. Honderden Chilenen waren naar Florida gekomen om getuige te zijn van een historisch moment.

In een spectaculaire finale versloeg Rios de voormalige nummer 1 Andre Agassi in drie sets (7-5, 6-3 en 6-4) en werd hij de eerste Zuid-Amerikaanse wereldranglijst-aanvoerder in de geschiedenis. Zo extravert als gisteren in het zonnige Miami heeft Rios zich zelden gemanifesteerd. Hij gooide het racket waarmee hij Sampras na 102 weken van zijn troon verdreef in het publiek, tooide zich met de Chileense vlag en stamelde dat “het voor Chili niet normaal is een nummer 1 te hebben”. Geen moment had de kleine baseliner daar overigens zelf aan getwijfeld. Uitgerekend Agassi kon zijn grote rivaal Sampras in het zadel houden door het prestigieuze toernooi van Key Biscayne op zijn naam te schrijven. Maar ook de flamboyante Amerikaan had geen antwoord op het sublieme spel van Marcelo Rios.

“Ik was vooral verrast door zijn uitstekende service”, zei Agassi, wiens returns scherpte misten. Ook in de vaak boeiende slagenwisselingen toonde Rios zijn raffinement. “Ik ben op dit moment wellicht de beste tennisser ter wereld”, sprak de Chileen. “Maar ik vind mezelf niet zo goed, iedereen kan mij verslaan.” Agassi kondigde al meteen aan de koppositie van Rios te zullen attaqueren. “Aan het eind van dit jaar ben ik weer de nummer 1,” klonk het strijdvaardig.

Dat had Venus Williams al eerder aangekondigd en na de toernooizege in Key Biscayne maakt de 17-jarige Amerikaanse in elk geval een glanzende entree in de toptien. In de finale tegen Anna Kournikova had Williams alleen in de eerste set problemen met de kokette Russin: 2-6, 6-4 en 6-1. “Ik ben op weg naar de eerste plaats van Hingis”, zei Williams. “Maar jaag me niet op.”