Nog één zege scheidt Marcelo Rios van ultieme machtsgreep

KEY BISCAYNE, 28 MAART. Chili maakt zich op voor een nationale feestdag als zijn lievelingszoon morgen geschiedenis schrijft. Nog eén overwinning scheidt Marcelo Rios op het tennistoernooi van Key Biscayne van de eerste plaats op de wereldranglijst. Als het enfant terrible morgen de finale wint van het 'vijfde grandslamtoernooi' verdrijft hij Pete Sampras na 102 weken van zijn troon.

“Ik ben er klaar voor”, zei Rios nadat hij in de halve finales Tim Henman in de derde set (6-2, 4-6 en 6-0) had vernederd. Gesteund door een schare uitzinnige landgenoten toverde Rios gisteren welhaast achteloos de ene na de andere passeerslag uit zijn racket. De 22-jarige Chileen trof het bovendien dat Henman zwak serveerde en volleerde. In het derde bedrijf stond Rios slechts vijf punten af. Zijn Britse tegenstander wist op zijn eigen service niet meer dan twee punten te maken. “Rios verkeert in de vorm van zijn leven”, sprak Henman, vol bewondering.

Met zijn triomftocht heeft het kleine mannetje met de paardenstaart in zijn vaderland een golf van euforie ontketend. Met speciale chartervluchten worden honderden Chilenen vandaag naar Miami vervoerd om Rios de belangrijkste partij uit zijn leven te zien tennissen. Enige druk lijkt hij niet te voelen. “Het is een opwindend idee de beste tennisser van de wereld te worden”, zei Rios. “Ik heb dit jaar al zoveel partijen gewonnen dat ik de finale met vertrouwen tegemoet zie.” De linkshandige baseliner staat morgen tegenover de winnaar van het duel tussen Andre Agassi en de Spanjaard Alex Corretja.

Twee maanden geleden maakte Rios zichzelf nog belachelijk in de finale van de Australian Open, toen hij tegen Petr Korda voornamelijk afzwaaiers produceerde. Desondanks vormde het grandslamtoernooi in Melbourne het podium voor zijn definitieve doorbraak. Rios schreef vervolgens het sterk bezette ATP-toernooi in Indian Wells op zijn naam en hij heeft tot dusverre slechts drie partijen verloren. Daar staan al 24 overwinningen tegenover. Nog een zege scheidt Rios tevens van een primeur. Nimmer heeft een Zuidamerikaanse tennisser het circuit aangevoerd. De Argentijn Guillermo Vilas kwam in de periode 1975 tot 1978 niet verder dan de tweede plaats achter Björn Borg.