Volkswagen wil overal aanwezig zijn

Met de eventuele aankoop van het luxueuze merk Rolls-Royce wil Europa's grootste autofabrikant Volkswagen zich positioneren in het topsegment van de automarkt. Maar mocht de deal niet doorgaan: geen nood. “VW kan dat ook op eigen kracht”, zegt bestuursvoorzitter Ferdinand Piëch.

WOLFSBURG, 26 MAART. Afgelopen dinsdag liep de termijn af voor een bod op de Britse autofabrikant Rolls-Royce. Bestuursvoorzitter van Volkswagen Ferdinand Piëch maakte gisteren tijdens een persconferentie in Wolfsburg bekend dat er afgelopen dinsdag voor vier uur Engelse tijd een pontificaal bod van VW op tafel lag bij Vickers, het moederbedrijf dat Rolls-Royce in de etalage heeft gezet.

Volgens Duitse kringen is Piëch weken geleden al met de Duitse kanselierskandidaat Gerhard Schröder in Londen geweest om de Britse premier Tony Blair er te van overtuigen dat Rolls-Royce bij VW in goede handen is. Schröder is minister-president van Nedersachsen, de Duitse deelstaat die met ruim 18 procent van de aandelen grootaandeelhouder is van VW. Volkswagen is de grootste particuliere werkgever in Nedersachsen. Er is Schröder - tevens commissaris bij VW - en Piëch derhalve veel aan gelegen om Volkswagen op te stoten in de vaart der volkeren.

Piëch toonde zich gisteren optimistisch over de termijn waarbinnen Volkswagen met Rolls-Royce en Bentley twee merken uit het topsegment van de markt kan binnenhalen. Binnen een week zou de zaak volgens miljardair Ferdinand Piëch zijn beslag kunnen krijgen. Maar buiten Volkswagen wordt dat betwijfeld. Want ook BMW is in de race voor Rolls-Royce. BMW levert al de twaalf-cylindermotor voor de Rolls Royce Silver Seraph en dreigt alle leveranties aan Rolls-Royce te stoppen wanneer eigenaar Vickers voor Volkswagen zou kiezen.

De zaak wordt op dit moment zelfs uitgevochten op het hoogste niveau in Brussel waar de succesvolle vliegtuigmotorenfabrikant Rolls-Royce - die los staat van Vickers en de autofabriek - een veto heeft uitgesproken over de naam Rolls-Royce wanneer het automerk in 'vreemde handen' over gaat. De ruzie gaat voorlopig aan de deur voorbij van Daimler-Benz dat ook even belangstelling heeft getoond voor Rolls-Royce. Maar met het nieuw leven inblazen van het oude statige Duitse merk Maybach is Mercedes-Benz van plan zijn eigen Rolls-Royce te bouwen. De wagen is nog niet in productie genomen, maar wel al tentoongesteld op de autoshows van Tokio, Detroit en Genève.

Maar Piëch laat zich door niets en niemand van de wijs brengen om BMW en Mercedes-Benz op hun eigen terrein aan te vallen. Gisteren verklaarde hij dat Volkswagen meerdere opties heeft om zich te positioneren op de markt voor ultra luxe-auto's. Het liefst door het binnenhalen van Rolls-Royce, anders op eigen kracht. Op de tekentafel in Wolfsburg ligt al het zogeheten D-1-model. Een dure, luxueuze, snelle en sportieve auto met een twaalf-cylindermotor die minimaal drie ton moet gaan kosten.

De kosten van een dergelijk project - maar ook de aankoop van Rolls-Royce - vormen voor Europa's grootste autofabrikant geen enkel probleem. Volkswagen doet momenteel een emissie die drie miljard mark in kas moet brengen. Rolls-Royce moet volgens analisten een bedrag kosten tussen de 850 miljoen en 1,3 miljard. Piëch doet daar geen mededelingen over. Hoewel hij gisteren via een omweg wel met een ander bedrag kwam. “Om Audi in het hogere segment van de markt te positioneren hadden we 15 jaar nodig en een bedrag van 1,5 miljard mark. Met de aankoop van Rolls-Royce kunnen we die tijd wezenlijk verkorten, maar het scheelt niet echt in de kosten.”

Begonnen bij de raceafdeling van Porsche kwam de nu 60-jarige Piëch terecht in Ingolstadt bij Volkswagenonderdeel Audi, waar hij met de fraaie wagens mikte op de betere Duitse middenklasse. In 1993 begon Piëch bij Volkswagen waar hij de bijkans failliete boedel van zijn voorganger Carl Hahn saneerde. Onder Hahn was Volkswagen een industrële moloch die in 1993 een verlies maakte van 1,6 miljard mark. Onder de fanatieke leiding van Piëch en zijn 'inkoper', de Spanjaard Lopez, transformeerde VW via kostenbesparingen en een compleet nieuwe modellenpolitiek - waarbij verschillende merken op hetzelfde platform worden gebouwd - tot een van de succesvolste autofabrikanten ter wereld. Naar verluidt controleert meester-ingenieur Piëch regelmatig zelf aan de lopende band de auto's op gebreken.

Vorig jaar werden 4.250.414 auto's verkocht. Het leverde een omzet op van 113 miljard mark en een nettowinst van 1,361 miljard.

Maar Volkswagen heeft de ambitie zich na General Motors en Ford in de top drie van de wereld te nestelen. In 2002 moet de produktie zijn opgevoerd naar 6 miljoen auto's en lichte vracht- en bestelwagens. Audi, VW, Skoda en Seat moeten dat op eigen kracht zien te bereiken.

Een aankoop van Rolls-Royce (dat momenteel 3000 auto's per jaar verkoopt) of een truckfabrikant als Scania (waarmee VW een signaal heeft afgegeven dat het ook de ambitie heeft in de toekomst zware trucks te gaan maken) is voor het volume nauwelijks interessant, maar positioneert VW wel als de 'global player' die Piëch voor ogen staat.