Aanval op vluchtelingenkampen Karen

SINGAPORE, 24 MAART. Vluchtelingenkampen in Thailand, een paar kilometer van de grens met Birma, zijn gisteren voor de derde keer deze maand aangevallen door Birmese guerrillastrijders. In Mawker, een kamp waar 8.300 vluchtelingen van de Birmese etnische minderheid Karen verblijven, werden 49 huizen in brand gestoken. Veertien mensen raakten gewond.

Mawker is een van de tientallen kampen langs de heuvelachtige, 2.500 kilometer lange grens tussen Thailand en Birma waar in totaal meer dan 100.000 Karen-vluchtelingen bivakkeren.

Het grootste deel van deze groep bestaat uit aanhangers van de Karen National Union (KNU), die sinds 1948 vecht voor onafhankelijkheid en autonomie. Het militaire regime in Birma weigert aan de wensen van de Karen te voldoen en probeert de minderheid via aanvallen te isoleren en uit te schakelen.

Het Birmese leger krijgt daarbij, zo beweren de Karen, hulp van de Democratic Karen Buddhist Army (DKBA), een splintergroepering van de Karen die de kant van de militairen heeft gekozen en door het Birmese leger zou worden voorzien van wapens en voedsel. De Birmese regering ontkent officieel dat zij iets te maken heeft met de recente acties van de DKBA, maar volgens vertegenwoordigers van internationale hulporganisaties in de kampen bestaat geen twijfel over haar betrokkenheid.

“De mensen in het Karen-kamp vertelden ons dat de guerrillastrijders van de DKBA in de rug gesteund worden door militairen van het Birmese leger”, zegt Hendrien Maat van de Nederlandse hulporganisatie ZOA die in het gebied actief is. “Zij maken dat op uit de verschillende talen die door de binnenvallende strijders worden gesproken: ze hoorden zowel het Karen-dialect, van de DKBA-guerrilla's, als 'gewoon' Birmees, van de soldaten uit het regeringsleger”, vertelt de Nederlandse.

Volgens Maat hebben de DKBA-guerrillero's de Karen laten weten door te zullen gaan met de aanvallen op de kampen totdat de vluchtelingen terugkeren naar hun land. “Maar dat is geen reële optie, want daar zijn hun voormalige dorpen ook platgebrand en staat de meeste Karen dwangarbeid te wachten”, zegt Maat. “De Karen hebben op dit moment geen toekomst in Birma, maar de regering wil hun probleem niet erkennen. En zolang zij de DKBA steunt, zullen de aanvallen doorgaan. De angst onder de mensen is op dit moment erg groot.”

De aanval die de DKBA gisteren uitvoerde was mild vergeleken met die van twee weken geleden, op 11 maart, toen Wangka, een kamp vlak naast Mawker, helemaal werd platgebrand. Vier mensen kwamen om en 40 Karen-vluchtelingen raakten gewond. Vier dagen later kwam het noordelijker gelegen Mae La-kamp onder granaatvuur te liggen en raakten twee mensen gewond. De twee aanvallen waren voor de Thaise autoriteiten aanleiding meer troepen naar de grens te sturen voor betere bescherming van de vluchtelingenkampen.

De extra Thaise troepen hielpen weinig. De Thaise bescherming van de vluchtelingen heeft de afgelopen dagen zelfs veel kritiek gekregen. Volgens de Karen zijn tientallen vluchtelingen recentelijk opgepakt door de Thaise militairen die de kampen bewaken en vervolgens met geweld de grens overgezet nadat zij zonder toestemming hun kamp hadden verlaten.

Vorige week is één Karen aan zijn verwondingen overleden nadat hij door Thaise militairen was geslagen omdat hij zijn kamp verlaten had.

Veel Karen trekken dagelijks de kampen uit in de hoop werk te vinden in een van de aangrenzende dorpen in Thailand. Maar nu de Thaise economie al maanden in diepe crisis verkeert, willen de autoriteiten in het land alle banen reserveren voor de eigen bevolking. De Karen-vluchtelingen zijn niet langer welkom.

De Thaise militairen die verantwoordelijk zijn voor de beveiliging van de Karen-kampen, ontkennen ten stelligste dat zij vluchtelingen met geweld de grens over zouden hebben gezet. Een aantal malen zijn wel mensen uitgezet, maar in alle gevallen ging het om Birmezen die illegaal in Thailand verbleven, aldus de Thaïse autoriteiten.

De regering in Bangkok maakte begin dit jaar bekend dat alle illegaal in Thailand verblijvende buitenlanders het land zullen worden uitgezet.

Daarmee wil de regering de kansen van de eigen bevolking vergroten om een baan te vinden.

In Thailand zijn naar schatting 1,3 miljoen buitenlandse werknemers, van wie 986.000 illegaal in het land zouden verblijven. De meeste illegalen, rond de 90 procent, zijn vluchtelingen uit Birma.