Prins Ranariddh gaat terug naar Cambodja

PHNOM PENH/BANGKOK, 23 MAART. De vorig jaar gevluchte 'eerste' premier van Cambodja, prins Ranariddh Sihanouk, zal volgende week maandag terugkeren naar zijn land om deel te nemen aan de campagne voor de komende verkiezingen in juli. Een adviseur van Ranariddh heeft dat vanochtend aangekondigd in Bangkok, waar de prins als balling verblijft.

De terugkeer van Ranariddh is mogelijk geworden nadat de Cambodjaanse koning, Norodom Sihanouk, zijn zoon afgelopen weekeinde alsnog gratie verleende voor misdaden waarvoor hij de afgelopen weken door een rechtbank in Phnom Penh is veroordeeld tot in totaal 35 jaar gevangenisstraf. De koning, die afgelopen vrijdag vanuit zijn huidige verblijfplaats, Peking, nog liet weten niets te kunnen doen voor Ranariddh, maakte zijn gebaar nadat Cambodja's sterke man, Hun Sen, zaterdag onverwachts liet weten een verzoek om amnestie voor de prins te steunen.

'Eerste' premier Ranariddh en 'tweede' premier Hun Sen vormden een wankele coalitieregering na de laatste verkiezingen in Cambodja, in 1993 onder regie van de Verenigde Naties. Aan die regeringssamenwerking kwam vorig jaar abrupt een einde toen Hun Sen gewapenderhand alle macht in Cambodja naar zich toe trok, en prins Ranariddh het land ontvluchtte. De prins werd eerder deze maand in twee processen veroordeeld voor wapensmokkel en voor collaboratie met overgebleven guerrillagroeperingen van de Rode Khmer.

De gratieverlening past in een Japans vredesplan voor Cambodja. Dat voorziet erin dat prins Ranariddh een actieve rol kan spelen in de campagne voor de komende verkiezingen in juli, opdat die vrij en eerlijk zullen verlopen. Medewerkers van Ranariddh lieten vandaag in Bangkok weten zich zorgen te maken over Ranariddhs veiligheid in Cambodja en zij hebben al voorgesteld dat de prins zich bij zijn terugkeer laat begeleiden door buitenlandse diplomaten, onder wie mogelijk een lid van het Amerikaanse Congres.

Vanuit Cambodja zelf komen inmiddels berichten dat een onlangs gesloten wapenstilstand tussen het leger van Hun Sen en aanhangers van prins Ranariddh - ook een onderdeel van het Japanse vredesinitiatief - op het punt staat te worden gebroken. Volgens de commandant van de troepen die loyaal zijn gebleven aan Ranariddh, generaal Nhiek Bun Chhay, stuurt Hun Sen thans duizenden militairen naar het gebied in het noordwesten van het land waar het leger van de prins zich heeft teruggetrokken. “De troepen van beide zijden liggen nu op een afstand van ongeveer 100 meter van elkaar en Hun Sen gaat door met het sturen van versterkingen naar O'Smach. Dat maakt duidelijk dat hij door wil gaan met vechten”, aldus de generaal. (Reuters)