Paus bezoekt Nigeria en verklaart Afrikaan zalig

ABUJA, 21 MAART. Paus Johannes Paulus II is vandaag aangekomen in Abuja, de hoofdstad van Nigeria, voor een driedaags 'herderlijk' bezoek. Hij werd aan de vliegtuigtrap opgewacht door de militaire leider van het land, generaal Sani Abacha, door leden van de junta, de regering en de Nigeriaanse clerus. De straten van Abuja hangen sinds gisteren vol met spandoeken waarop de paus wordt verwelkomd en zo'n 20.000 schoolkinderen stonden vandaag langs de route van het vliegveld naar de stad om hem toe te juichen.

Het bezoek van de paus komt op een kritiek moment voor Nigeria, met 115 miljoen inwoners het volkrijkste land van Afrika. Abacha en zijn mede-officieren hebben zich twee jaar geleden vastgelegd op overdracht van de macht aan een burgerregering vóór 1 oktober van dit jaar. Algemeen wordt verwacht dat de generaal bij de voor augustus uitgeschreven presidentsverkieizngen kandidaat zal staan om aldus aan de macht te kunnen blijven. Voor vandaag staat een ontmoeting met Abacha op het programma van de paus en het ligt in de verwachting dat de rechten van de mens daarbij hoog op de agenda staan. Met name het lot van de tientallen politieke gevangen die zijn vastgezet sinds Abacha's staatsgreep in 1993.

De bisschoppen van Nigeria hebben aan de vooravond van het pauselijk bezoek opgeroepen tot vrijlating van alle politieke gedetineerden, onder wie de zakenman Moshood Abiola, de vermoedelijke winnaar van de presidentsverkiezingen in 1993, die door het toenmalige militaire bewind, waarin Abacha al een sleutelpositie innam, werden geannuleerd.

Naar schatting 11 procent van de Nigerianen is rooms-katholiek, 34 procent behoort tot andere christelijke kerken en 45 procent is moslim. De vele duizenden gelovigen die één van de twee missen willen bijwonen die de paus zal opdragen, hebben vervoersproblemen omdat Nigeria kampt met een acute brandstofcrisis. Het land is weliswaar de grootste olieproducent van Afrika, maar de benzine is schaars omdat de olieraffinaderijen van Nigeria, net als andere sectoren van de staatsindustrie, slecht of niet functioneren als gevolg van verwaarlozing. In Abuja en andere delen van het land vormden zich deze week lange rijen bij de benzinepompen.

Zondag reist de paus naar de zuidoostelijke stad Onitsha, waar hij zal voorgaan bij de zaligverklaring van de ascetische monnik Michael Cyprian Iwéné Tansi, die in 1964 overleed. In de rooms-katholieke kerk is zaligverklaring de laatste stap voor heiligverklaring. Pater Tansi, wiens gebeente is opgegraven om in Onitsha te worden gezegend, heeft zich tijdens zijn leven ingespannen voor de verbetering van het onderwijs, met name voor meisjes. Hij is de eerste Afrikaan die zalig wordt verklaard.

Amnesty International heeft gisteren in Londen een verklaring uitgegeven waarin staat dat “zelfs het bezoek van de paus de Nigeriaanse autoriteiten er niet van heeft weerhouden door te gaan met arrestaties en intimidaties van personen wier enige misdrijf is dat ze studiebijeenkomsten hebben bijgewoond. (AFP, Reuters)