HGC begint zonder gezeur aan play-offs

Titelverdediger HGC besloot de reguliere competitie met twee nederlagen en verspeelde op de slotdag de tweede plaats. Maar aan de vooravond van de play-offs is van paniek geen sprake bij de hockeysters uit Wassenaar.

WASSENAAR, 20 MAART. Als na ruim anderhalf uur drie van de zes lichtmasten het begeven, slaat langs de zijlijn de paniek toe. Binnen de lijnen geeft niemand een krimp. Zonder morren vervolgen de hockeysters van HGC het onderlinge partijtje - slecht zicht of niet. Assistent-trainer Milena van Not kijkt goedkeurend toe. “Normaal was iedereen meteen gestopt en gaan zeuren. Dat het nu niet gebeurt, zegt voldoende.”

Voor titelverdediger HGC beginnen de play-offs morgen met een thuiswedstrijd tegen Den Bosch. Zondag staat de tweede ontmoeting in de best-of-three-serie op het programma, mogelijk gevolgd door een derde en beslissend duel op woensdag in opnieuw Den Bosch, waar HGC eerder dit seizoen met 2-0 verloor. In de andere halve eindstrijd staan Amsterdam, de winnaar van de reguliere competitie, en nummer vier Kampong tegenover elkaar.

Anders dan voorgaande jaren geldt HGC ditmaal niet als de grote favoriet in de strijd om de landstitel. Die eer komt Amsterdam toe, beweert Kevin Knapp (35), een voormalig Schots international die bezig is aan zijn tweede seizoen als hoofdcoach in Wassenaar. “De vraag is alleen wie van de vier het best bestand is tegen de druk. Onderling zijn de verschillen heel klein. Het hoofd en het hart zullen de doorslag geven.”

In mentaal opzicht kreeg HGC de afgelopen weken een zware domper te verwerken. De ploeg besloot de reguliere competitie met twee ruime nederlagen, tegen Kampong (4-1) en zondag tegen Amsterdam (0-4). Vooral die laatste verliesbeurt kwam hard aan, erkent Knapp. “We werden weggetimmerd, zonder ook maar één moment aanspraak te maken op de overwinning.”

Als gevolg van die nederlaag en de 4-2 zege van Den Bosch op Rotterdam duikelde HGC op de slotdag van de tweede naar de derde plaats. Het thuisvoordeel in de tweede en mogelijk derde wedstrijd ging daarmee verloren, al zegt Knapp weinig waarde te hechten aan spelen voor eigen publiek. “Een wedstrijd wordt op het veld gewonnen en niet erlangs of ernaast.”

Als excuus voor de nederlaag tegen Amsterdam gold de afwezigheid van vier basisspeelsters, onder wie clubtopscorer Suzan van der Wielen en routinier Noor Holsboer. Beide (oud-)internationals waren geblesseerd, maar zijn tot opluchting van coach Knapp morgen weer inzetbaar. “Ik ben gek als ik zou zeggen dat hun inbreng niet van grote waarde is, maar zelfs zonder hen moet HGC van zich af kunnen bijten.”

Naast Van der Wielen en Holsboer kan Knapp sinds kort weer een beroep doen op Florentine Steenberghe, de 30-jarige middenveldster die twee jaar geleden afscheid nam van het tophockey. Op aandringen van Knapp stapte de 113-voudig international onlangs over van het tweede naar het eerste. Het oproepen van ervaren oud-spelers wordt gezien als een verkapte vorm van competitievervalsing, maar is binnen hockeykringen eerder regel dan uitzondering. Knapp: “Iedereen met een beetje kijk op het spel, begrijpt mij.”

Zorgen zegt de coach zich niet te maken, ondanks de beroerde afsluiting van de reguliere competitie. Knapp voelt zich gesterkt door de ervaringen van afgelopen jaar. “Als wij er moeten staan, staan wij er. Vorig seizoen moesten wij in de play-offs vier uitwedstrijden spelen. Drie keer wonnen we.” Een underdog wil hij HGC dan ook niet noemen. “Daarmee zou ik mijn ploeg beledigen.”

Vooral mentaal was HGC vorig jaar superieur aan Amsterdam. In de tweede en derde wedstrijd nam de titelhouder de strafballen beter. In het Wagener-stadion wordt tot op de dag van vandaag beweerd dat niet HGC maar Amsterdam het meeste aanspraak mocht maken op de eindzege, omdat de thuisploeg in drie duels niet één keer verloor. Reactie van Knapp: “Het wordt tijd dat sommigen gaan beseffen dat strafballen en sudden deaths onderdeel uitmaken van het spel.”

Na de play-offs en het Europa-Cuptoernooi voor landskampioenen vertrekt Knapp bij HGC, dat verder afscheid neemt van oud-internationals Willemijn Duyster en Suzanne Plesman die beiden stoppen. Knapp hoopt als golfleraar en hockeycoach emplooi te vinden in Australië. “Maar ik was graag in Nederland gebleven. Bij de bond hebben ze nog steeds een bondscoach nodig voor Jong Oranje en klagen ze dat er niet voldoende goede coaches zijn. Waarom heb ik dan niets gehoord of ergens een advertentie gelezen?”