Zakenpartner en oude vriend Clinton overleden

WASHINGTON, 9 MAART. Een oude vriend en zakenpartner van de Amerikaanse president Clinton, die een hoofdrol speelde in het onderzoek naar de zogeheten Whitewater-affaire, is gisteren in een gevangenishospitaal in Texas overleden.

James McDougal (57), die leed aan hart- en vaatziekten, werkte in ruil voor strafvermindering sinds anderhalf jaar samen met de onafhankelijke aanklager Kenneth Starr, die een reeks de complexe onroerendgoed-transacties onderzoekt waar de Clintons bij betrokken waren.

Ook al gold de kleurrijke zakenman uit Arkansas niet als een erg geloofwaardige getuige (daarvoor sprak hij zichzelf te vaak tegen), toch wordt de dood van McDougal gezien als een nieuwe tegenslag voor Starr. In 1996 keerde McDougal zich tegen president Clinton, nadat hij hem jarenlang tegen allerlei aantijgingen verdedigd had. “Ik heb er schoon genoeg van om voor die vent te liegen”, zei McDougal.

Zijn voormalige vrouw Susan, die weigert om met Starr mee te werken, zit in de gevangenis omdat ze vragen over Clinton niet wil beantwoorden.

President Clinton liet gisteren weten dat hij bedroefd is over de dood van McDougal. “Ik heb goede herinneringen aan de jaren dat we in Arkansas samenwerkten.” Starr noemde hem “een echte zuidelijke gentleman, die voor- en tegenspoed kende. Dit is een droeve dag.”

Toen Clinton in de jaren zeventig zijn politieke carrière begon, was McDougal een mentor voor hem. Beide mannen kenden elkaar omdat ze allebei gewerkt hadden voor campagnes van senator William Fulbright. McDougal gedroeg zich in het kleinsteedse Little Rock als een dandy, maar in zakelijk opzicht viel hij meer op door zijn impulsieve aanpak, dan door doordacht of succesvol ondernemen. Uitlatingen van McDougal in The New York Times vestigden in 1992 de aandacht van de media op Whitewater, een project voor het ontwikkelen van vakantiehuisjes waarin McDougal en zijn vrouw Susan eind jaren zeventig deelnamen samen met Bill en Hillary Clinton.

Beide McDougals werden in 1996 veroordeeld wegens fraude, James was een straf van drie jaar aan het uitzitten. In hetzelfde proces werd ook de opvolger van Clinton als gouverneur van Arkansas, Jim Guy Tucker, schuldig bevonden aan fraude. Onlangs besloot ook Tucker om zijn medewerking te geven aan het onderzoek van Starr.

Het Whitewater-project was een financiële mislukking, die met frauduleuze financiering overeind gehouden werd. Een spaarbank waarvan James McDougal de eigenaar was, en die later op de fles ging, speelde daarbij een hoofdrol. Starr onderzoekt of de Clintons van de onwettige gang van zaken op de hoogte waren.

Ook onderzoekt hij een door de overheid gegarandeerde lening van 300.000 dollar, die een overheidsinstelling verstrekte aan Susan McDougal, volgens James McDougal op aandringen van Clinton. En verder gaat Starr de betrokkenheid na van Hillary Clinton als advocaat bij een reeks schijntransacties met een terrein dat voor een winkelcentrum was bestemd, het zogeheten Castle Grande-project.