'Redders' My Lai dertig jaar na dato onderscheiden

WASHINGTON, 9 MAART. De Vietnam-veteranen Hugh Thompson en Lawrence Colburn zijn zaterdag onderscheiden voor hun optreden in het Vietnamese My Lai op 16 maart 1968.

Die dag voorkwamen Thompson, Colburn en een derde Amerikaanse helikopterpiloot dat Amerikaanse militairen doorgingen met het vermoorden van de burgerbevolking van My Lai. Daarbij richtten ze hun wapens op de eigen troepen, evacueerden bedreigde burgers en meldden de gebeurtenissen in het hoofdkwartier. Daarop werd een staakt-het-vuren afgekondigd. Bij de slachting kwamen naar schatting vijfhonderd mensen om, onder wie veel vrouwen, kinderen en ouderen.

De verantwoordelijke officier, William Calley, werd later veroordeeld tot levenslang, maar kwam door tussenkomst van president Nixon vrij na drie jaar huisarrest.

Generaal Ackerman, die de onderscheidingen uitreikte, sprak van “één van de meest beschamende hoofdstukken uit de geschiedenis van het Amerikaanse leger”.

Met de onderscheidingen heeft het Amerikaanse leger voor het eerst officieel erkend dat er in My Lai geen sprake was van 'contact met de vijand'. Thompson en Colburn werden al eerder gedecoreerd, maar altijd voor het redden van burgers in acties gericht tegen de vijandige Vietcong.

Deze keer kregen ze de Soldiers Medal, de hoogste Amerikaanse onderscheiding voor heldendaden zonder contact met een vijand. De derde piloot, Andreotta, kwam drie weken na het incident in My Lai om het leven. Zijn familie zal binnenkort een postume onderscheiding ontvangen.

De zaak My Lai kwam opnieuw in de belangstelling door David Egan. Deze hoogleraar architectuur aan de universiteit van Clemson begon aan het eind van de jaren tachtig een brievencampagne, na het zien van een reportage over My Lai.

Het leger heeft aangekondigd lering te trekken uit het verleden. 'My Lai' wordt een verplicht onderdeel van de officiersopleiding.

De twee onderscheiden veteranen zullen deze week terugkeren naar My Lai, waar een vredespark zal worden geopend, precies dertig jaar na de slachting. Tijdens de Vietnamoorlog kwamen ten minste één miljoen burgers om.

(AP, Reuters)