Lunar Prospector: Nu mogelijk weer wèl ijs op polen van de maan

Er is 'hoogst waarschijnlijk' tòch ijs op de maan. Dit concludeert de NASA uit de eerste gegevens die de begin dit jaar gelanceerde Lunar Prospector naar de aarde heeft gezonden.

De NASA maakte dit afgelopen donderdag bekend op een persconferentie. Volgens Alan Binder, principle investigator van het Lunar Prospector project van het Lunar Research Institute in Gilroy Californië, heeft de neutronen-spectrometer aan boord van het ruimtetoestel belangrijke aanwijzingen voor water aan beide polen gevonden, twee keer zo veel aan de noord- als aan de zuidpool. Dit ijs, in concentraties van 0,3 tot 1 procent vermengd met maanstof, zou afkomstig zijn van kometen en meteorieten die in de loop van miljarden jaren op de maan zijn ingeslagen. Op de polen blijft in de eeuwige schaduw van de diepe kraters de temperatuur laag genoeg om verdwijning door verdamping te voorkomen.

In december 1996 maakte het Pentagon bekend dat de Clementine maansateliet, die de bruikbaarheid van Star Wars-sensoren testte, via een ingenieuze radartechniek ijs aantrof in de dertien kilometer diepe Aitken-krater op de maanzuidpool. Maar in juni 1997 publiceerde Science (6 juni) een artikel van twee Amerikaanse astronomen en een Australische radardeskundige waarin zij meldden dat zij met de Aceribo-radartelescoop op Puerto Rico dezelfde radarreflecties op de zuidpool hadden gevonden, maar volgens hen wezen die niet op water. Ten eerste werd de reflectie ook gevonden op plekken met zonlicht en ten tweede hebben ze dezelfde reflecties gevonden op bepaalde lava-formaties in Arizona.

Met de Lunar Prospector, die op slechts 100 kilometer hoogte over het maanoppervlak vliegt, gaat het om veel directere metingen. Het sterke vermoeden van ijs is gebaseerd op de verhouding van de snelheden van de neutronen die de spectroscoop vanaf het oppervlak opvangt. Boven die polen werden relatief weinig snelle neutronen gemeten. En die 'opgelopen vertraging' wijst op de aanwezigheid van water aan het oppervlak. Over de hoeveelheid water zijn er nog slechts ruwe schattingen: 10 tot 300 miljoen ton aan beide polen. De prospector blijft nog ruim een half jaar in de lucht.