Verstappen wellicht opnieuw testrijder bij team-Benetton

ROTTERDAM, 6 MAART. Jos Verstappen onderhandelt met Formule I-renstal Benetton over een contract als testrijder. “We hebben daarover met hem gesproken”, bevestigde teammanager David Richards gisteren in Melbourne, waar zondag de eerste Grand Prix wordt gereden. Richards wilde verder niets over de inhoud van het gesprek zeggen.

Daarmee lijkt het seizoen voor de 26-jarige coureur uit Limburg toch nog enigszins gered. Na vier seizoenen in de koningsklasse van de autorensport was voor Verstappen dit jaar geen plaats bij het elitekorps Formule I-rijders. Verstappen begon zijn Formule I-carrière in 1994 al als testrijder bij Benetton. Maar nog voor het seizoen begon, werd hij destijds na een ongeluk van de Fin J.J. Lehto .gepromoveerd tot tweede coureur achter Michael Schumacher.

Verstappen die 48 keer aan de start van een Grand Prix verscheen, is de meest succesvolle Nederlandse Formule I-coureur aller tijden. Hij behaalde in vier jaar 11 punten voor het wereldkampioenschap. Via twee derde plaatsen in 1994 haalde hij bij Benetton zelfs het erepodium.

Hoewel Verstappen en zijn zaakwaarnemer Huub Rothengatter om het hardst beweren dat gebrek aan geld de voornaamste oorzaak is van de afwezigheid van de Nederlandse coureur in de Formule I dit jaar, lijkt dit toch slechts een deel van het verhaal. Bij Benetton heeft Verstappen in 1994 zijn hand als rijder vermoedelijk overspeeld. Hoewel het als nieuweling zeker niet gemakkelijk moet zijn geweest om te concurreren met Michael Schumacher, op wie het hele team was ingesteld.

Niettemin was 1994 Verstappens beste raceseizoen in de Formule I. Het aan geldgebrek ten onder gegane team van Simtek was een jaar later een lijdensweg voor Verstappen, die daarna bij Arrows toch een puntje voor het wereldkampioenschap binnensleepte tijdens de GP van Argentinië. Bij Arrows botste Verstappen met de autoritaire teammanager Tom Walkinshaw en werd hij een speelbal van belangen.

Vorig jaar bij het team van Ken Tyrrell leek het tij te keren. Verstappen maakte minder fouten dan in de jaren daarvoor, maar het team was door geldgebrek en daardoor minder technische mogelijkheden gedoemd in de achterhoede te strijden. Eigenaar Ken Tyrrell werd uitgekocht door British American Racing, dat via het sponsorgeld van British American Tobacco de komende vijf jaar een slordige 700 miljoen gulden in het nieuwe raceteam investeert van Craig Pollock, een jeugdvriend van Jacques Villeneuve. Aangenomen wordt dat Villeneuve volgend jaar bij BAR komt racen.

Voor Verstappen was na de overname geen plaats meer bij BAR. De renstal wilde niet aan verliesfinanciering doen door in dit overgangsjaar Verstappen voor niets in een auto te zetten. De voorkeur werd gegeven aan de Braziliaan Ricardo Rosset, die naar verluidt acht miljoen dollar sponsorgeld in het nieuwe team inbrengt. Verstappen kon dat bedrag zelfs niet bij benadering financieren.