Schooljongen verdwaalt tussen de vip-boxen

Neo-prof Raemon Sluiter maakte gisteren zijn debuut bij het tennistoernooi van Rotterdam. 'Het is eng om in je eigen stad te spelen', constateerde de 19-jarige Sluiter na afloop van zijn nederlaag in de eerste ronde tegen Brett Steven.

ROTTERDAM, 5 MAART. Hij gaat met de trein naar de training, spreekt journalisten met U aan en verdiende als beroepssporter dit jaar nog geen duizend gulden prijzengeld. Raemon Sluiter leek gisteren bij het prestigieuze tennistoernooi van Rotterdam een schooljongen verdwaald tussen de vip-boxen. Na een uur en 21 minuten verdween de 19-jarige Rotterdammer weer in de catacomben. Niet met de klinkende overwinning waarvan hij had gedroomd, maar met een nederlaag tegen de Nieuw-Zeelandse routinier Brett Steven, 6-3 en 7-5.

Met een hoofd nog rood van de inspanning verscheen de nieuwkomer even later op de persconferentie. “Ik wilde iets te graag”, concludeerde Sluiter, die afgelopen week via de kwalificatie doordrong tot het hoofdtoernooi. “Ik kreeg tien breekpunten. Dat is op dit niveau ongelooflijk veel. Maar het is helemaal niet te geloven dat ik pas het tiende breekpunt wist te benutten.”

In Rosmalen kreeg hij anderhalf jaar geleden al eens een wildcard. Maar tegen de Zwitser Jakob Hlasek had hij destijds niets in te brengen. “Toen was ik er beslist nog niet klaar voor”, herinnerde Sluiter zich zijn debuut. Inmiddels voelt hij zich rijp voor het grote werk. Al kon hij zondag na het laatste kwalificatieduel van de zenuwen de slaap niet vatten. “Het is eng om in je eigen stad te spelen”, zegt Sluiter, in 1991 nog ballenjongen in Rotterdam. De honderden schoolkinderen die het sportpaleis gisteren op Kids' Day op stelten zetten, haalden de spanning echter bij hem weg.

Met zijn hoofddoek en zijn dubbelhandig geslagen back- en forehand is de junior een opvallende verschijning. Bij de service van zijn tegenstander wisselt hij zelfs van grip, afhankelijk van de kant waarop hij de opslag moet retourneren. “Alleen mijn volleys sla ik enkelhandig”, zegt Sluiter. En met een lach: “Die dubbelhandige grip kost wel tijd, maar ik ben echt al te oud om nog anders te leren spelen.”

Twee jaar geleden vertrok Sluiter bij Jong Oranje. Bij het keurkorps van bondscoach Michiel Schapers stak hij wel veel op, maar hij vond het maar niks om op zijn zeventiende alleen van toernooi naar toernooi te reizen. Bij tennisschool Approach in Enschede kreeg hij van Flip van Betuw en Ad Luttikhuis wel de gewenste begeleiding. Met de trein reist hij sindsdien op en neer naar Twente. Om kosten te besparen slaapt hij een paar dagen in de week bij een van zijn coaches.

Voorlopig kost de tennisdroom van Sluiter veel geld. Net als Richard Krajicek vroeger wordt Sluiter door manager Kees van Veen financieel ondersteund. Hoe groot de inkomensverschillen in het tenniscircuit zijn, blijkt uit de gegevens op de deelnemerslijst van Rotterdam. Kafelnikov en Björkman, die in Ahoy' net als Sluiter in de eerste ronde werden uitgeschakeld, verdienden de eerste twee maanden van het jaar alleen aan prijzengeld ieder al een half miljoen gulden gulden. Bij Sluiter stond de teller vorige week stil op 455 dollar.

Ook bij challenger-toernooien, de eerste divisie van het tenniscircuit, wordt de nummer 340 van de wereld op grond van zijn lage ranking vaak nog niet rechtstreeks toegelaten. “Eind van het jaar wil ik rond de 200ste plaats staan, volgend jaar hoop ik definitief door te breken”, ontvouwde Sluiter zijn toekomstplannen. “Maar het kan ook onverwacht hard gaan. Vorig jaar verloor ik in de finale van een satellite-toernooi in Griekenland maar net van Nicolas Escudé. Kijk eens waar die nu staat.” De Fransman verraste in januari door bij de Australian Open de halve finale te halen.

Voorlopig richt Sluiter zich nog op het toernooi van Rotterdam. Met zijn maatje Peter Wessels, met wie hij samen tweemaal het juniorentoernooi van Roland Garros won, kreeg hij van organisator Buitendijk een wildcard voor het dubbelspel. Dinsdagavond laat bereikten de junioren ten koste van het Australisch/Russische duo Kratzmann/Olhowski de tweede ronde. Door die overwinning en dankzij de verliezerscheque in het enkelspel schroefde Sluiter zijn verdiensten in Rotterdam al op tot 25.000 gulden.

“Verwachtingen had ik niet toen ik hier aan het toernooi begon”, zei Sluiter gisteren. “Ik wilde de mensen iets laten zien. Dat heb ik tegen Steven slechts bij vlagen gedaan. Dat is op dit niveau onvoldoende.”

    • Arjen Ribbens