Makers ultralicht staal paaien autoindustrie

35 staalfabrikanten hebben deze week op de autosalon van Genève het prototype onthuld van een ultralichte carrosserie van staal voor de autoindustrie. Daarmee moet de concurrentie worden aangegaan met het lichtere aluminium.

GENÈVE, 5 MAART. Vijfendertig vooraanstaande staalbedrijven in de wereld - waaronder Hoogovens uit IJmuiden - organiseren de komende weken een soort 'roadshow' in Europa, Noord-Amerika en het Verre Oosten. Zij presenteren bij die gelegenheid een revolutionaire lichtgewicht stalen autocarrosserie die in de optiek van de staalfabrikanten met verve de concurrentie aan kan gaan met aluminium en andere lichte materialen die in toenemende mate in de autoindustrie worden toegepast.

Het zogeheten Ulsab-project (ultra light steel auto body) waarin de afgelopen vier jaar door de staalindustrie een bedrag aan ontwikkelingskosten is geïnvesteerd van 22 miljoen dollar is afgelopen maandag tijdens de autosalon van Genève al gepresenteerd aan de complete top van de autoindustrie (bestuurders en technisch management) die volgens vertegenwoordiger van Hoogovens in het Ulsab-project, ir. Hans Beyer, “enthousiast” reageerde. Volgens zijn support manager Marcel van Schaik heeft Ford, een van de grootste autofabrikanten ter wereld, al gevraagd of het mogelijk is de carrosserie in Detroit “enkele weken op zicht te krijgen”.

De komende weken wordt de carrosserie - ontworpen door de ontwikkelingsafdeling van de Duitse sportwagenfabrikant Porsche in Chicago - op een trailer geladen om ter bezichtiging langs alle autofabrikanten te gaan. Beyer spreekt wat het product betreft van “een doorbraak voor de autoindustrie” omdat de staalindustrie er voor het eerst in geslaagd is een sterke stalen constructie - als voorbeeld is een body van een BMW 5-serie of Mercedes E-klasse genomen - te maken die slechts 203 kilo weegt, 25 procent minder dan vergelijkbare carrosserieën.

Bij de Ulsabstructuur wordt volgens de ingenieur van Hoogovens voor meer dan 90 procent gebruik gemaakt van zogeheten hoog- en ultrahoog-sterktestaal. Toepassing daarvan verhoogt de crashbestendigheid en reduceert het gewicht. Bijna de helft van de nieuwe carrosserie bestaat uit 'tailored-blanks', vaktaal voor op maat geknipte staalplaten (tailored) van verschillende diktes en sterktes samengelast in één grotere plaat (een blank) en vervolgens tot onderdeel verwerkt. Het proces stelt ontwerpers onder meer in staat functies te integreren in minder onderdelen. Door de lichtere constructie kan drie procent brandstof worden bespaard en kunnen uitlaatgasemissies worden gereduceerd.

De staalindustrie hoopt met het nieuwe product een antwoord te hebben gevonden op wat in de branche bekend staat als het 'blikjessyndroom' van Coca Cola dat in de jaren tachtig van de ene dag op de andere zijn blikjes in plaats van staal van aluminium vervaardigde.

Het lichte aluminium wordt de laatste jaren ook in toenemende mate toegepast in de autoindustrie zij het dat die ontwikkeling lang niet zo'n hoge vlucht heeft genomen als analisten met name in de Verenigde Staten halverwege de jaren tachtig voorspelden. “De autoindustrie is uiterst conservatief”, zegt productmanager Marcel van Schaik van Hoogovens. “Als de nieuwe Astra flopt dan heeft Opel een levensgroot probleem. Daarom spelen autofabrikanten graag op safe en stappen zij ook niet zo maar over van staal op aluminium.”

“Niettemin werden we doodziek van alle verhalen dat staal als basismateriaal voor de autoindustrie zijn langste tijd zou hebben gehad. Daarom willen we de autofabrikanten laten zien dat de mogelijkheden van staal nog lang niet uitgeput zijn”, zegt Frank Walker, vertegenwoordiger in Ulsab namens British Steel.

Niettemin gaan de experimenten met aluminium bij Europa's grootste autofabrikant Volkswagen rustig door. Zo is de carrosserie van de Audi A8 al volledig uit aluminium opgetrokken. In Genève bevestigde VW het plan een kleine Audi te gaan bouwen waarin nog meer aluminium wordt verwerkt.