'Duitsland en Frankrijk voor ons aantrekkelijker'; Fortis is nog lang niet zeker van Generale Bank

De Generale Bank presenteerde gisteren haar jaarcijfers. De vraag is hoe lang de grootste Belgische bank nog zelfstandig blijft. “We doen het momenteel zeer goed”, aldus topman Chaffart.

BRUSSEL, 4 MAART. De kansen van Fortis om de partner of koper van de Generale Bank te worden leken gisteren even te zijn verkeken. Bestuursvoorzitter F. Chaffart van de grootste bank van België noemde de Nederlandse bankensector tijdens een toelichting op de jaarcijfers slechts de derde keus. “Duitsland en Frankrijk zijn aantrekkelijker voor ons. Maar het probleem is dat wij in die landen geen goede partner kunnen vinden. Na die landen wordt Nederland de beste optie. Als daar een kandidaat beschikbaar komt, kijken we daar zeker naar.”

Toch hoeft Fortis nog nergens op te rekenen, zo liet Chaffart de buitenwereld weten. De Nederlands-Belgische combinatie maakte twee weken geleden bekend in gesprek te zijn met de Generale Bank. “Het is duidelijk dat de interesse van Fortis met zorg door ons bekeken zal worden, en we zijn ook in gesprek met hen, maar hun boodschap is er één van vele. Of we met meer partijen praten weet ik niet. Wij maken momenteel een studie van onze toekomst, die willen we eerst afronden. Alles is mogelijk, zelfs een volledige overname van ons, maar dat klinkt mij wel gek in de oren.”

Wanneer de Generale Bank besluit om een alliantie met een andere bank te sluiten, maakt Fortis (in Nederland actief met merknamen als Amev, VSB en MeesPierson) om meerdere redenen een goede kans. Beide partijen hebben de Belgische holding Generale Maatschappij als aandeelhouder en Chaffart zegt zeker niet onsympathiek tegenover Fortis te staan. Voor Fortis zou de Generale Bank een versterking van de Belgische poot zijn, die nu bestaat uit de verzekeraar AG en de spaarbank ASLK.

Chaffart wilde gisteren ook niet uitsluiten dat de Generale Bank volstrekt zelfstandig zal blijven opereren. “We doen het momenteel zeer goed. In de afgelopen zes jaar hebben we gemiddeld een winstgroei van 9,9 procent bereikt. Voordat we een nieuwe weg inslaan, moeten we ons zeer goed bedenken.”

Toch is die zelfstandigheid sinds november vorig jaar plotseling minder vanzelfsprekend geworden. In die maand nam ING het Belgische BBL over en eind januari van dit jaar sloegen de Belgische Kredietbank en de verzekeraars Cera en ABB de handen ineen. Ook in België willen de banken zo sterk mogelijk komen te staan in de Europese markt.

De aanmoediging van bankgouverneur Fons Verplaetse aan het adres van de Generale Bank sprak vorige maand boekdelen. “De bank heeft een schitterende geschiedenis van 175 jaar achter de rug. Maar de volgende jaren zullen niet zo vanzelfsprekend zijn. De bank moet haar basis absoluut verbreden wil ze relatief even sterk blijven.”

Om die basis te verbreden heeft de Generale Bank overwogen om net als ABN Amro een bod te doen op de Franse bankengroep CIC. Chaffart ontkende gisteren dat hij op het laatste moment door de aandeelhouders was teruggefloten en daarmee ernstig gezichtsverlies had geleden. “Zonder de aandeelhouders waren we wellicht tot dezelfde conclusie gekomen. We wisten niet zeker of onze solvabiliteit wel op peil zou blijven, wanneer we CIC zouden overnemen. Niet voor niets heeft ook mijnheer Kalff van ABN Amro onlangs gezegd slechts een voorzichtig bod te hebben gedaan.”

Chaffart bracht gisteren in herinnering dat de kredietbeoordelaar Moody's het oordeel over de kredietwaardigheid van de Generale Bank naar beneden bijstelde toen de bank het Nederlandse deel van Credit Lyonnais overnam. “Die bijstelling heeft ook een rol gespeeld.”

In elk geval heeft de Generale Bank geen spijt gekregen van de Nederlandse aanwinst. Het afgelopen jaar heeft Generale Bank Nederland afgesloten met een positief resultaat van 111 miljoen gulden. Een jaar eerder boekte de vierde bank van Nederland een winst van 84 miljoen gulden.

De Belgische moedermaatschappij boekte in 1997 een nettowinst van 17,1 miljard frank (circa 900 miljoen gulden), een stijging van 13 procent. Het rendement op het eigen vermogen bleef met 12,8 procent net boven de minimumeis van 12,5 procent die de bank zichzelf heeft opgelegd. De Nederlandse dochter voldoet met een rendement van 10,7 procent nog niet aan deze eis. Het balanstotaal van het concern nam met bijna 7 procent toe toe tot 5.913 miljard frank (ruim 300 miljard gulden).

Van de nettowinst wordt 56 procent in eigen land behaald, terwijl de Europese activiteiten 38 procent bijdragen. Voldoende voor Chaffart om vast te houden aan het strategische motto “een Europese bankengroep van Belgische oorsprong”. Hij wilde gisteren geen indicatie geven hoelang de Generale Bank nog in staat zal zijn om zelf de strategie volledig te bepalen. “De voorbereidingen voor de alliantie tussen de Kredietbank en de verzekeraar Cera hebben meer dan twee jaar geduurd, terwijl de instellingen op elkaar lijken en beide van Belgische origine zijn. Het is beter geen kalender in gedachten te hebben.”