Favoriet Rafter bijna verrast; Wessels slaapt slecht na zijn gemiste kans

ROTTERDAM, 3 MAART. De opvolger van Richard Krajicek werd hij al genoemd en niet alleen in fysiek opzicht doet de 19-jarige Elburger soms denken aan de beste tennisser van Nederland. Peter Wessels liet gisteravond in sportpaleis Ahoy' een goede mogelijkheid liggen om in de voetsporen te treden van zijn grote voorbeeld.

In gedachten was Patrick Rafter al op weg naar huis, toen Wessels zijn kunststuk op 5-4 in de tweede set mocht voltooien. Maar het uitzicht op een sensatie deed hem duizelen en via een achterdeur wist de winnaar van de US Open alsnog de tweede ronde te bereiken.

Wessels kondigde meteen een slechte nachtrust aan. “Natuurlijk spookte het door mijn hoofd dat ik de nummer drie van de wereld kon verslaan”, biechtte de pupil van bondscoach Michiel Schapers op. Prompt haperde zijn service en speelde Wessels behoudender dan hij tot dan toe had gedaan. De grieperige Rafter was geen moment in zijn ritme geweest. Zelfs zijn verbluffende reflexen bij het net brachten zijn onervaren tegenstander niet in verlegenheid. Maar uitgerekend bij een 7-5 en 5-4 voorsprong kreeg Wessels zijn eerste opslag niet meer binnen de lijnen en zo worstelde Rafter zich via de achterdeur nog naar een tie-break.

“Ik gaf mezelf op dat moment weinig kans”, erkende Rafter. “Peter speelde sterk, kreeg twee breekkansen en benutte die. Zelf liet ik een stuk of zeven breekpunten liggen. Ik raakte erdoor gefrustreerd. Ik dacht dat ik mijn vlucht naar Bermuda kon boeken. Maar ik wilde hem voor zijn laatste punten wel laten werken. Hij werd nerveus en dat brak hem op.” Rafter brak de opslag van Wessels en won de tiebreak in de tweede set. De derde set was een formaliteit: 6-1.

Pas in die fase kwam het verschil aan het licht tussen een grandslam-kampioen en de nummer 218 van de ATP-ranking, die onlangs een Challenger-toernooi in het Duitse Lübeck won. “Daar heb ik een mentale barrière overwonnen”, vertelde Wessels. De lange slungel uit Elburg had eind vorig jaar een intensieve trainingsstage gevolgd, waarbij het accent op de krachttraining had gelegen. Dat was nodig ook, want zijn debuut op de US Open was mislukt. Nadat zijn pupil in drie sets bijles had gekregen van de Fransman Cedric Pioline constateerde Schapers dat Wessels op alle fronten tekort schoot.

Zijn eerste optreden in sportpaleis Ahoy' was echter hoopgevend. Wat hij nu nog mist, is ervaring, meende Rafter. “Als hij nog eens zo'n kans krijgt, maakt hij het af.” luidde het compliment van de als eerste geplaatste Australiër. Het was een schrale troost voor de debutant, die vervolgens ook door Krajicek een spiegel kreeg voorgehouden. De 26-jarige Hagenaar stak bepaald niet in grote vorm, maar hij benutte zijn kansen tegen de wisselvallige Dennis van Scheppingen wel. In twee sets (7-5 en 6-4) spoelde Krajicek de bittere nasmaak weg van zijn nederlaag in de eerste ronde van het toernooi in Londen.

Krajicek verloor vorige week in de Engelse hoofdstad van de Brit Tim Henman, die hem vorig jaar al had onttroond als Wimbledon-kampioen. Een ontnuchterende nederlaag na zijn toernooizege in Sint Petersburg en de halve finale in Marseille. “Ik had die partij al in mijn zak en verloor uit het niets”, zei Krajicek gisteren. Die wetenschap achtervolgde hem tijdens zijn ouverture in Rotterdam, waar hij zijn titel uit 1997 moet verdedigen. “Ik was gespannen”, zei Krajicek en dat was te merken aan zijn spel. Zijn opslag was matig, maar de aces en de service-winners kwamen wel op de belangrijke momenten van zijn racket. Zo werkte Krajicek drie breakpoints weg op 4-4 in de eerste set en twee op 1-1 in de tweede reeks. De opluchting was groot na zijn zege op Van Scheppingen, die zich te veel onnodige fouten permitteerde. “Ik speelde behoedzamer dan gewoonlijk”, zei Krajicek na afloop. “Maar ik ga nu weer met een schoon hoofd de baan op. Ik wil juist goed presteren in Rotterdam, omdat ik na mijn toernooi zes weken niet zal spelen om mijn zwangere vrouw bij te staan.”